De spelers van de Belgische ploeg zijn blij en opgelucht dat het eerste WK-duel van de 'Rode Duivels' maandag zonder echte problemen verliep. Panama werd met 3-0 verslagen.

De Belgen hadden het in de eerste helft lastig tegen de nietige tegenstander, maar na rust werd er alsnog eenvoudig gewonnen door een doelpunt van Dries Mertens en twee treffers van Romelu Lukaku.

"Het was moeilijk. We hebben lang op dit duel zitten wachten", zei een opgeluchte Mertens, die met een knappe volley voor het eerste doelpunt zorgde.

De aanvaller van Napoli erkende dat België wellicht wat gebukt ging onder alle verwachtingen. "Dan is het eindelijk zover en verwacht iedereen heel veel van ons. Dan komt het weleens voor dat de benen niet willen wat het hoofd wil."

Toch schok Mertens er niet van. "We zijn niet het enige elftal dat in het eerste duel niet helemaal aan de verwachting voldoet. Dat hoort er ook een beetje bij. Ik hoop dat de tweede (tegen Tunesië) beter wordt."

De Bruyne

Kevin De Bruyne, die niet uitblonk maar in de tweede helft wel de assist leverde bij het eerste doelpunt van Lukaku, sloot zich aan bij de woorden van landgenoot Mertens.

"Het was lastig. Iedereen wilde heel veel laten zien, maar het kwam er niet altijd uit. Nu moeten we groeien. Om een toernooi te winnen heb je veel nodig, kwaliteit, geloof en soms ook geluk", aldus de spelmaker van Manchester City.

Bondscoach Roberto Martínez zei eerder al dat hij trots is op zijn spelers. "We zijn kalm gebleven en zijn niet gefrustreerd geraakt. We moesten echt onze kansen afwachten en goed verdedigen", zei hij over het duel met Panama.

België wacht zaterdag het tweede duel in groep G, wanneer Tunesië om 14.00 uur de tegenstander is. De groepsfase wordt volgende week donderdag afgesloten met een wedstrijd tegen de Engelsen (20.00 uur).