KAISERSLAUTERN - De teleurstelling van de uitschakeling was al snel weggeslikt. Guus Hiddink liep maandag met opgeheven hoofd rond in het stadion van Kaiserslautern. Voor het eerst in zijn loopbaan was hij op een wereldkampioenschap voor de kwartfinales uitgeschakeld, maar het gebeurde eervol. "Ik kan niet anders dan trots zijn op dit Australische team."

Hiddink mocht maandag met recht aanvoeren dat Australië in de achtste finales tegen Italië de dupe werd van een arbitrale dwaling. Een strafschop aan het eind van de blessuretijd betekende voor Australië einde toernooi. "Toch denk ik dat als dit eenmaal bezonken is, Australië trots zal zijn. Ik vermoed dat dat nu al het geval is."

Vertrouwen

Vooraf had niemand durven praten over de tweede ronde. Daarvoor werd de groep met wereldkampioen Brazilië, Kroatië en Japan te sterk ingeschat. "Niet om arrogant te zijn", zei Hiddink daarover, "maar toen ik aan deze klus begon, had ik het vertrouwen dat het kon. Anders begin ik niet aan zo'n baan. Het is een geweldige prestatie dat we zo dicht bij de kwartfinales zijn gekomen. Ik kan alleen maar blij zijn dat de spelers het zo hebben opgepakt."

Hiddink werkte gedurende elf maanden Down Under en maakte zijn tovenaarsreputatie weer waar. Australië won door een paar gouden wissels van Japan, verloor zonder gezichtsverlies van wereldkampioen Brazilië en bereikte via een spektakelstuk tegen Kroatië (2-2) de tweede ronde.

Indruk

Wat met Zuid-Korea vier jaar geleden wel lukte, doordringen tot de halve eindstrijd, lukte dit jaar echter niet. "Maar de indruk die Australië heeft gemaakt is wereldwijd groot geweest. Bovendien had niemand verwacht dat wij hier vandaag nog zouden staan. Ik heb er echt geen slecht gevoel over." De stelling dat zijn Socceroos attractiever hadden gespeeld dan het Nederlands elftal, kon Hiddink slechts beamen.

Het toernooi blijft hij volgen, hij gaat niet meer terug naar Australië. Als het WK erop zit, richt Hiddink zich op zijn volgende baan, als bondscoach van Rusland. Daarover sprak hij maandag nog niet.

Erfenis

Wel wilde de Achterhoeker ingaan op de erfenis die hij in Australië achterlaat. "Ik hoop dat we wat hebben neergezet met z'n allen. Voetbal is in aandacht gemeten nu sport nummer 1 geworden in Australië, daar moet men gebruik van maken."

Het ijzer smeden als het heet is, bedoelt Hiddink. "Australië moet ervoor zorgen dat het er in 2010 weer bij zijn. Dat is heel belangrijk. Misschien moeten ze nu een kleine stap terugdoen en verder bouwen aan een team dat er over vier jaar staat."

Het zal zonder Hiddink moeten gebeuren, want de man die in 1998 met Oranje en in 2002 met Zuid-Korea vierde werd op het WK gaat een nieuwe uitdaging aan. Australië laat hij achter, met toch wel wat pijn in het hart. "Ik vond het een eer. Het was heerlijk om met deze guys te werken."