NEURENBERG - Dansend, schreeuwend en juichend ziet Diego Maradona tevreden toe hoe Argentinië zich in Duitsland als grote favoriet voor de eindzege presenteert. De voormalig beste voetballer van de wereld kent al langer geen twijfels. Veel kenners weten het nu ook zeker. Argentinië wordt de nieuwe kampioen.

Niet vies van veel aandacht voor zijn persoon zoekt Maradona tijdens het WK in Duitsland regelmatig de camera of de microfoon. Hij verhaalt dan trots over de enorme kwaliteiten van het Argentijnse elftal. "José Pekerman is een topcoach. Hij leidt ze naar de titel", verklaarde hij na de monsterzege op Servië en Montenegro (6-0).

Maradona

De nationale bond van Argentinië wilde Maradona vorig jaar november nog als assistent van Pekerman aan de nationale selectie toevoegen. "Maar vijftig procent Maradona werkt niet", vindt de speler die Argentinië in 1986 voor de tweede keer naar de titel leidde.

Maradona heeft de spelers van de nationale ploeg inmiddels verteld dat hij na het WK best bondscoach wil worden. De vorig jaar na een maagoperatie maar liefst 28 kilogram afgevallen Argentijn is iedere dag wel even op het trainingskamp in Neurenberg. "Gelukkig wel", vindt aanvoerder Sorin. Hij is belangrijk. Maradona is Maradona."

Pluisje heeft naar eigen zeggen zijn leven gebeterd. Hij gebruikt onder meer geen cocaïne meer. Hij rijdt nog wel te hard, maar liefst veertig kilometer vorige week in Duitsland. Het kostte hem 200 euro.

Van Basten

Toch is het vooralsnog volstrekt onduidelijk waarom Pekerman na het WK voor de beroemde Argentijn zou moeten plaatsmaken. "Ik geloofde aanvankelijk ook niet dat hij Samuel en Zanetti niet had geselecteerd", verklaarde Van Basten over zijn Argentijnse collega. "Maar hij heeft de juiste beslissingen genomen, denk ik."

Net als Van Basten nam Pekerman in de aanloop van het WK afscheid van een generatie voetballers die al lang voor de nationale ploeg uitkwam. In tegenstelling tot veel spelers van de ploeg die vier jaar geleden al in de eerste ronde van het WK struikelden, weten deze internationals wel wat winnen is. Maar liefst zeventien van de 23 geselecteerde internationals werden in 1995, 1997, 2001 en 2005 jeugdwereldkampioen.

"Voetbal is flexibel. De kwaliteit van de spelers maakt de ploeg", verklaart Pekerman het succes. Argentinië speelde vooral tegen Servië en Montenegro fantastisch voetbal. "We hebben er een grote concurrent bij", beseft de Braziliaanse bondscoach Carlos Parreira inmiddels.

Messi

Maradona heeft tijdens het WK nauwelijks kritiek op Pekerman geleverd. Hij betreurt alleen dat Lionel Messi weinig speeltijd krijgt. "Want Messi wordt mijn opvolger", verklaarde Maradona over de aanvaller van Barcelona die tijdens het duel met Servië en Montenegro na 18 jaar en 357 dagen zijn eerste treffer op een WK maakte. Slechts vijf spelers hadden sneller mondiaal succes.

Pekerman trekt zich vooralsnog weinig van Maradona aan. De kans is groot dat Messi, ook nu Hernan Crespo en Javier Saviola worden gespaard, niet tegen het Nederlands elftal zal beginnen. Carlos Tevez en oud-Feyenoorder Julio Cruz zijn de voornaamste kandidaten voor een basisplaats. "Messi is net terug van een blessure. Ik wil voorzichtig met hem zijn", aldus Pekerman die slechts eenmaal met Maradona aan een wedstrijd deelnam.

De bondscoach was eind jaren zeventig middenvelder van Argentino Juniors. Maradona was toen ballenjongen. Prinses Maxima was toen nog maar net geboren. Misschien schudt de Argentijnse vrouw van prins Willem Alexander woensdag in Frankfurt wel de hand van Maradona. De fotografen zouden dat in elk geval prachtig vinden.