De straten zijn leeg. Argentinië lijkt uitgestorven. Wanneer het nationale team speelt zit iedereen voor de buis. Zelfs bij een vriendschappelijke wedstrijd waagt niemand zich op straat. Het voetbal maakt voor de ruim 38 miljoen Argentijnen een belangrijk deel uit van hun identiteit. Geen dag zonder voetbal.


Crespo en Riquelme, vaste waarden in het team van José Pekerman

Buenos Aires is niet alleen de hoofdstad van het land, maar ook van het voetbal. Twaalf van de twintig verenigingen in de hoogste afdeling komen uit de provincie Buenos Aires. Toch draait het in hoofd van de Argentijnse voetbalfan eigenlijk maar om twee clubs; Boca Juniors en River Plate, de twee grootste clubs van het land en beiden 'gelegerd' in de hoofdstad. Rivaliteit alom. Of je bent voor Boca Juniors of voor River Plate.


Voetballen in downtown Buenos Aires

Team

Ook al moeten we voor de laatste wereldtitel van de 'Gauchos' twintig jaar terug in de tijd (1986), toch behoren ze zoals altijd tot een van de favorieten. Argentinië verzekerde zich al in juni 2005 van een WK-ticket. Het team van bondscoach José Pekerman deelde met 3-1 een harde klap uit aan aartsrivaal Brazilië. Doelpuntenmakers aan Argentijnse zijde waren Juan Roman Riquelme en Hernán Crespo.


Lionel Messi in actie tijdens een vriendschappelijk duel tegen Angola

Riquelme en Crespo zijn wellicht de enige spelers die niet hoeven te vrezen voor hun basisplaats. Pekerman houdt van puzzelen en tactische plannen. Riquelme heeft het meest regelmatig en het best gespeeld tijdens de kwalificatieronde. De speler van Villareal wordt door veel Argentijnen beschouwd als de opvolger van Diego Armando Maradona. Sinds Riquelme in 2003 bij Villareal tekende is hij uitgegroeid tot de spil van het Argentijnse middenveld, dankzij zijn uitzonderlijke spelinzicht en een oogje voor de goal. Chelsea-spits Crespo heeft zijn plek afgedwongen door zijn vorm en de afwezigheid van verdere fatsoenlijke topscorers.

Messi

Voor Lionel Messi (FC Barcelona) is het zijn tweede WK in twee jaar tijd. Onder aanvoering van de nu 18-jarige speler werd Argentinië vorig jaar wereldkampioen bij het WK onder 21 in Utrecht. Bij zijn club Barcelona heeft Messi een sterk seizoen gedraaid aan de zijde van Ronaldinho. Tot het noodlot toesloeg, een kleine maand voor het eind van de competitie. Een dijbeenblessure gooide roet in het eten waardoor de jonge Argentijn de Champions League-finale (FC Barcelona - Arsenal: 2-1) moest missen. Het WK moet dan ook de sportieve wraak van Messi worden.


Coach Pekerman puzzelt

Vooruitzicht

Kreten als kannibalenpoule en Groep des Doods zijn genoemd nadat in december 2005 in Leipzig het totale speelschema in kaart was gebracht. Argentinië bewaart geen goede herinneringen aan deze kwalificaties. In de Groep des Doods ging het vier jaar geleden mis. De Argentijnen overleefde de eerste speelronde niet in een poule met Engeland, Zweden en Nigeria.

Net als Nederland is Argentinië er alles aan gelegen om in Groep C snel orde op zaken te stellen. De 'Gauchos' hopen tegen Ivoorkust (10 juni, Hamburg) en Servië & Montenegro (16 juni, Gelsenkirchen) de klus te klaren voordat de lastige kluif Oranje zich aandient. Met het gevarieerde en sterke spelersarsenaal (Riquelme, Crespo, Messi, Saviola) waar coach Pekerman over beschikt, moet Argentinië in staat zich snel veilig te stellen.

De kans dat de laatste groepswedstrijd tegen Oranje (woensdag 21 juni in Frankfurt) uitdraait op een schaakspel is dan aanwezig. Tot groot verdriet van menig voetballiefhebber, die hoopt dat de op papier boeiendste eersterondewedstrijd ook echt een spektakelstuk gaat worden.

Angst voor Nederland heeft bondscoach Pekerman absoluut niet. "We zullen zien hoe ze omgaan met belangrijke wedstrijden zoals deze. We weten dat we in het heetst van de strijd altijd goede resultaten boeken."

Selectie:

Doel:
Roberto Abbondanzieri|19-08-1972| Boca Juniors
Leonardo Franco |20-05-1977| Atletico Madrid
Oscar Ustari |03-07-1986| Independiente
Verdediging:
Fabricio Coloccini |22-01-1982| Deportivo Coruna
Roberto Ayala |14-04-1973| Valencia
Gabriel Heinze |19-04-1978| Manchester United
Juan Pablo Sorin |05-05-1976| Villarreal
Gabriel Milito |07-09-1980 | Real Zaragoza
Nicolas Burdisso |12-04-1981| Inter Milan
Leandro Cufre |09-05-1978| AS Roma
Middenveld:
Lionel Scaloni |16-05-1978| West Ham United
Esteban Cambiasso |18-08-1980| Inter Milan
Javier Mascherano |08-06-1984| Corinthians
Luis Gonzalez |19-01-1981| FC Porto
Pablo Aimar |03-11-1979| Valencia
Juan Roman Riquelme |24-06-1978| Villarreal
Maximiliano Rodriguez |02-01-1981| Atletico Madrid
Aanval:
Carlos Tevez |05-02-1984| Corinthians
Hernán Crespo |05-07-1975| Chelsea
Lionel Messi |24-06-1987| FC Barcelona
Rodrigo Palacio |05-02-1984| Boca Juniors
Javier Saviola |11-12-1981| Sevilla
Julio Ricardo Cruz |10-10-1974| Inter Milan

Coach:
Jose Pekerman |03-09-1949|

Groep C

Argentinië
Ivoorkust
Servië & Montenegro
Nederland