Israel Start-Up Nation mist zaterdag in de Omloop Het Nieuwsblad twee renners wegens het coronavirus. Dat houdt in dat de Belgische kopman Sep Vanmarcke slechts vier helpers heeft in de openingskoers van het Belgische wielerseizoen.

Ploegleider Dirk Demol testte donderdag positief op het coronavirus. Vrijdag onderging hij een nieuwe test, die negatief bleek. Zijn team nam echter geen risico en trok Demol terug.

Ook twee renners die met hem in contact waren geweest, de Zwitser Reto Hollenstein en de Canadees Guillaume Boivin, mijden de koers.

"Dit is een zware tegenvaller", zegt Eric Van Lancker, een van de andere ploegleiders van Israel Start-Up Nation. "Sep is toch wel een van de topkandidaten voor de zege. Hij mist nu de steun van twee ploegmakkers."

De 32-jarige Vanmarcke, die bezig is aan zijn eerste seizoen bij Israel Start-Up Nation, schreef de Omloop Het Nieuwsblad in 2012 voor de eerste en tot dusver enige keer op zijn naam. Hij eindigde ook twee keer op het podium van de Ronde van Vlaanderen en Gent-Wevelgem.

De Omloop Het Nieuwsblad is de eerste grote voorjaarsklassieker van het seizoen en is om 11.00 uur begonnen, met onder anderen wereldkampioen Julian Alaphilippe aan de start. Zondag staat Kuurne-Brussel-Kuurne op het programma.