Wilco Kelderman had het donderdag ontzettend zwaar in de spectaculaire achttiende etappe van de Giro d'Italia, maar de Nederlander is dolblij dat hij met nog drie dagen te gaan de roze trui heeft veroverd.

"Het was een bizarre dag, de zwaarste rit uit mijn leven", zei de 29-jarige Kelderman na de etappe met bijna 6.000 hoogtemeters. "Het was een ongelooflijke strijd, maar uiteindelijk kon het niet beter voor onze ploeg, met de ritzege voor Jai Hindley en de roze trui voor mij."

De voorlaatste bergetappe van de Ronde van Italië ontbrandde op de Stelvio, een loodzware klim met de top op 37 kilometer van de finish. Rozetruidrager João Almeida moest al snel lossen, maar even later kon ook Kelderman het tempo van zijn ploegmaat Hindley en INEOS Grenadiers-kopman Tao Geoghegan Hart niet volgen.

Kelderman kwam uiteindelijk twee minuten en achttien seconden na ritwinnaar Hindley en nummer twee Geoghegan Hart over de streep. Het was net genoeg om de leiding in het klassement over te nemen; Hindley staat tweede op twaalf seconden en Geoghegan Hart is de nummer drie op vijftien tellen.

"Ik wist dat het close zou worden voor het roze, maar het is gelukt, dus ik ben heel blij", aldus Kelderman. "Het is een droom om de roze trui te dragen, zeker nadat ik zoveel moeilijke jaren heb gehad."

Terugblik: 'Plan zonder hulp voor Kelderman in Giro pakte achteraf goed uit'
306
Terugblik: 'Plan zonder hulp voor Kelderman in Giro pakte achteraf goed uit'

Hindley: 'Onze tactiek was perfect'

Kelderman moest het door de tactische keuzes van Sunweb in de laatste anderhalf uur van de achttiende rit wel helemaal alleen doen. De ploegleiding besloot dat Hindley bij Geoghegan Hart moest blijven en niet hoefde te wachten om de Nederlander op sleeptouw te nemen.

Die keuze werd gemaakt om de kansen te spreiden, aangezien Hindley zelf ook nog heel goed in het klassement staat. De 24-jarige Australiër won uiteindelijk het sprintje van Geoghegan Hart in finishplaats Laghi di Cancano, waardoor er een dubbelslag was voor Sunweb.

"INEOS was heel sterk met Geoghegan Hart en Rohan Dennis en ik kon niet volgen", aldus Kelderman. "Ik heb vervolgens mijn eigen tempo gereden en ben vol gas naar de finish gegaan. Ik had liever gezien dat Jai me geholpen had, maar het is heel mooi dat hij de rit gewonnen heeft en uiteindelijk is het goed dat we twee renners in de top van het klassement hebben."

Vrijdag is een lange, maar vlakke etappe in de Giro. In het weekend volgt de beslissing, met zaterdag een bergrit en zondag een (vlakke) tijdrit.

"De strijd is absoluut nog niet gestreden, INEOS is heel sterk", aldus Kelderman. "Maar de slottijdrit spreekt in mijn voordeel. Ik ben vol vertrouwen en zal er alles aan doen om de Giro te winnen."