Egan Bernal gaat zaterdag niet meer van start in de vierde etappe van het Critérium du Dauphiné, zo maakt Team INEOS bekend. De 23-jarige Colombiaan, die over twee weken de jacht op titelprolongatie in de Tour de France wil beginnen, kampt met rugklachten.

Bernal stond zevende in het klassement van de belangrijkste voorbereidingskoers richting de Tour. Hij verloor in de tweede en derde etappe al de nodige tijd op klassementsleider Primoz Roglic, zijn grote concurrent in Frankrijk.

Het is niet duidelijk of de regerend Tour-winnaar over twee weken in Nice aan de start kan staan in de Ronde van Frankrijk om zijn titel te verdedigen. De belangrijkste koers van het jaar start op 29 augustus.

INEOS-ploeggenoot Geraint Thomas bevestigde voor de start van de vierde etappe aan journalisten dat de Colombiaan vanwege rugklachten niet meer op de fiets zou stappen. De Welshman verwacht dat Bernal wel aan de start van de Tour zal staan.

"Hij heeft een beetje last van zijn rug en is niet 100 procent fit. Hij heeft echter al behoorlijk wat koersdagen erop zitten, dus het is meer uit voorzorg", aldus Thomas.

Dumoulin: 'Bernal misschien niet eens eerste belager'

Bernal gold in de Dauphiné als belangrijkste kopman van INEOS en was als zodanig de grootste concurrent van het sterke Jumbo-Visma-blok, met naast Roglic ook Tom Dumoulin en Steven Kruijswijk als kopmannen. Dumoulin zag echter dat de Colombiaan al niet in goede doen was.

"Bernal was de laatste twee dagen al niet de allerbeste. Sowieso niet de allerbeste Bernal en misschien ook niet eens de eerste belager", aldus Dumoulin voor de start van de vierde etappe. "Wat dat betreft verandert er weinig aan onze tactiek."