Alejandro Valverde kon zondag zijn emoties niet in bedwang houden nadat hij er bij de WK wielrennen in Innsbruck op 38-jarige leeftijd eindelijk in was geslaagd om de wereldtitel te veroveren.

Valverde versloeg in de laatste honderden meters in de straten van de Oostenrijkse stad de Fransman Romain Bardet (tweede), de Canadees Michael Woods (derde) en Tom Dumoulin (vierde) in een sprint.

"Het is ongelofelijk. Het is een droom. Ik was me aan het sparen voor de sprint en om het dan zo af te maken, is echt geweldig. Een ander woord heb ik er niet voor", zei de huilende Spanjaard na de enerverende wedstrijd.

"Ik moet mijn teamgenoten bedanken, want zij scoorden vandaag echt een 10. Ze hebben me in een perfecte positie gebracht."

'Dacht dat het nooit meer zou gebeuren'

Valverde behaalde al zes keer eerder een medaille bij de wegwedstrijd op de WK, maar hij moest tot dusver genoegen nemen met tweemaal zilver (2003 en 2005) en viermaal brons (2006, 2012, 2013 en 2014).

"Ik dacht dat het me nooit meer zou lukken. Nu is het niet langer een obsessie. Ik had het bijna opgegeven, maar nu staat alles op z'n kop. Ik bedank iedereen die me altijd heeft gesteund."

De gedachten van Valverde gingen terug naar zijn val in de openingstijdrit van de Tour de France van vorig jaar, waarbij hij zijn knieschijf brak. Het incident had een flinke impact op de Vuelta-winnnaar van 2009.

"Alles wat nu nog komt is mooi meegenomen, al was dat eigenlijk na mijn val in Düsseldorf al het geval", zei hij. "Daar dacht ik dat mijn loopbaan voorbij was. Sinds ik terug ben, heb ik veertien wedstrijden gewonnen en ben ik wereldkampioen."

Sagan reikt gouden medaille uit

De ervaren renner van Movistar kreeg in Innsbruck opvallend genoeg zijn gouden plak uitgereikt door Peter Sagan, die in de afgelopen drie jaar telkens de wereldtitel voor zich opeiste. De Slowaak had op het podium mooie woorden over voor zijn opvolger.

"Sagan vertelde me dat hij blij voor me is en dat hij zelf blij is dat ík het ben die hem opvolgt. Met deze wereldtitel kan ik met een gerust hart stoppen", aldus een lachende Valverde.

Valverde is na Joop Zoetemelk de oudste renner ooit die zich tot wereldkampioen kroont. De nu 71-jarige Zuid-Hollander was een kleine vier maanden ouder toen hij zich in 1985 's werelds beste mocht noemen.