Antwan Tolhoek kan niet wachten tot de Tour de France begint. De renner van Lotto-Jumbo, die voor het eerst in zijn carrière aan de start van de Ronde van Frankrijk staat, hoopt zich na een moeilijke periode van zijn beste kant te laten zien.

De 24-jarige Tolhoek gaat deze maand de tweede grote ronde in zijn loopbaan rijden, maar kende een turbulent begin van zijn tweede seizoen bij Lotto-Jumbo.

Eind vorig jaar werd Tolhoek samen met Juan-José Lobato en Pascal Eenkhoorn betrapt op het gebruik van slaapmedicatie op een trainingskamp van de Nederlandse wielerploeg. Het contract van Lobato werd ontbonden, terwijl Tolhoek en Eenkhoorn een schorsing van twee maanden opgelegd kregen.

"We moeten het niet groter maken dan het is, maar het was een stomme fout van me, waarvan ik veel heb geleerd", blikt Tolhoek terug op de roerige periode. "Sinds die tijd probeer ik alles serieuzer te benaderen en mijn zaken goed voor elkaar te hebben."

De zoon van oud-prof Patrick Tolhoek had het lastig met de gevolgen van het incident. "Het was een confronterende periode, waarin ik best even bang ben geweest dat mijn profcarrière alweer voorbij zou zijn. Gelukkig is alles goed gekomen. Ik ben blij met hoe het door de ploeg is opgelost."

Californië

Na zijn schorsing deed Tolhoek in positieve zin van zich spreken. Tijdens de Ronde van Californië ontpopte hij zich met een dertiende plek als klassementsrenner voor de toekomst.

"Toen zei de teamleiding al dat ik er rekening mee moest houden dat ik misschien de Tour zou rijden", aldus Tolhoek. "Op dat moment geloofde ik dat niet. Aan de Ronde van Frankrijk kunnen slechts acht coureurs van onze ploeg meedoen, dus logisch dat ik er niet aan dacht dat ik tot die groep zou behoren."

"Na de Hammer Series in Noorwegen kreeg ik de zekerheid dat ik wél in de Tour-ploeg zat. Dat was een kans die ik me niet meer wilde laten afnemen. Ik eindigde in het Critérium du Dauphiné als elfde, waarmee ik bevestigde dat mijn niveau in orde is. Ik mag de grootste koers van het jaar rijden, en daar ben ik superblij om."

Tolhoek hoopt in zijn eerste Tour vooral fit en gezond Parijs te halen "Daarnaast moet ik er voor Steven Kruijswijk en Primoz Roglic zijn op de cruciale momenten in de bergen. Ik heb geen last van knikkende knieën en kijk er juist naar uit om in de bergen te laten zien wat ik kan."

De Tour de France begint zaterdag met een vlakke etappe van Noirmoutier-en-l'Île naar Fontenay-le-Comte en 22 dagen later is de laatste etappe in Parijs.