Geraint Thomas heeft vrijdag de E3 Prijs gewonnen. De 28-jarige Brit reed in de finale weg bij zijn twee medevluchters en kwam na 214 kilometer solo aan in Harelbeke.

Zdenek Stybar eindigde op een handvol seconden als tweede. Matteo Trentin won de sprint van het pelotonnetje en werd derde, voor Alexander Kristoff en Sep Vanmarcke.

Titelverdediger Peter Sagan zat ook in de kopgroep, maar de Slowaak werd in de slotfase gegrepen door het peloton en moest volledig kapot zelfs nog lossen uit die groep.

Thomas eindigde vorig jaar als derde in de E3 Prijs en werd ook achtste in de Ronde van Vlaanderen en zevende in Parijs-Roubaix, maar een overwinning in een (semi-)klassieker ontbrak nog op zijn erelijst.

De renner van Team Sky won in 2012 al wel een etappe in de Ronde van Romandië en werd in 2008 en 2012 olympisch kampioen op de ploegachtervolging bij het baanwielrennen.

Valpartij

De Nederlander Sjoerd van Ginneken van Team Roompot Oranjepeloton ontsnapte na een kilometer of vijftien samen met de Belgen Sean De Bie en Dries Devenyns, de Fransman Sébastien Turgot en de Italianen Kristian Sbaragli en Andrea Dal Col uit het peloton en de vluchters namen een voorsprong van een minuut of negen.

Die grote marge ontstond mede door een massale valpartij na 39 kilometer op de kasseistrook van de Haaghoek. Drievoudig winnaar Fabian Cancellara en Sebastian Langeveld waren de voornaamste slachtoffers. Voor de Zwitser is het voorjaar voorbij door twee breukjes in zijn onderrug.

Lars Boom viel ook, maar hij kon zijn weg wel vervolgen. De Nederlandser moest even later het peloton toch weer laten gaan.

Vanmarcke

De voorsprong van de zes vooraan werd door het kopwerk van onder meer Tinkoff-Saxo langzaam minder. Op de Kapelberg, de dertiende van zeventien heuvels, was Van Ginneken de derde koploper die moest lossen en na de Paterberg reed alleen Devenyns nog op kop.

Lotto-Jumbo-kopman Vanmarcke greep de steile helling aan voor een versnelling in het peloton, waardoor er een elitegroepje met onder meer Greg Van Avermaet, Sagan, Stybar en John Degenkolb ontstond op een half minuutje van Devenyns.

Sagan, Stybar en Thomas, de nummer drie van vorig jaar, reden op de Oude Kwaremont weg en dat drietal liet Devenyns vlot achter zich. Onder anderen Vanmarcke en Niki Terpstra kwamen in een achtervolgend groepje van zo'n 35 renners terecht.

Salto

De koplopers hadden een voorsprong van een seconde of twintig toen Van Avermaet met nog zo'n achttien kilometer te gaan een spectaculaire val maakte. De kopman van BMC stond ondanks zijn salto redelijk snel weer overeind en wist nog te finishen.

De pech van Van Avermaet bleek de doodsteek voor de achtervolgers, die opeens op een minuut van de drie vooraan zaten.

Op vier kilometer van de streep in Harelbeke plaatste Thomas zijn beslissende demarrage. De in Wales geboren renner had al snel een mooi gaatje op Stybar en soleerde naar zijn mooiste zege in het wegwielrennen.

De E3 Prijs geldt als een belangrijke voorbereidingskoers op de Ronde van Vlaanderen, die volgende week zondag wordt verreden.

Thomas kan winst in E3 Prijs amper geloven