Robert Gesink begint zaterdag in Jerez de la Frontera aan zijn eerste grote ronde sinds hij in mei een ingreep aan zijn hart onderging. De klimmer van Belkin gaat de Ronde van Spanje in met de insteek om iets moois te laten zien.

Gesink deed begin deze maand veel vertrouwen op in de Ronde van Polen, waarin hij weer met de besten omhoog kon en als achtste in het klassement eindigde.

"In de lastigste etappe zat ik bij de beste vijf à zes man bergop. Dat is voor mij een tijdje geleden'', verklaart de 28-jarige Varssevelder.

"Het was natuurlijk mijn eerste grote koers in lange tijd, dus ik ben blij dat ik daar een goed niveau heb gehaald.''

Speciaal

De Vuelta is altijd een speciale ronde voor Gesink geweest. In 2008 reed hij in Spanje zijn eerste grote ronde en een jaar later had hij zelfs uitzicht op het podium, tot hij door de gevolgen van een valpartij wat achterop raakte.

"Toen was ik ook echt heel goed, al was het een beetje een raar jaar omdat ik eerder was uitgevallen in de Tour. Ik kon me toen in de Vuelta echt laten zien.''

Ook nu geldt de Vuelta als het hoogtepunt van zijn seizoen, zij het door andere omstandigheden dan jaren geleden. Vanwege de operatie aan zijn hart, waardoor Gesink zo goed als zeker van zogenoemde 'boezemfibrilleringen' is verlost, miste hij veel wedstrijden.

Dat de klimmer er in Polen direct stond, heeft hem dan ook wel een beetje verbaasd. "Aan de andere kant kon ik na de ingreep wel weer redelijk snel trainen, dus echt veel ben ik niet verloren. Ik miste vooral koershardheid, maar die heb ik weer op kunnen doen door veel te trainen.''

Solide

In Spanje wordt Gesink gesteund door een sterke ploeg, met onder anderen Wilco Kelderman en Laurens ten Dam, twee renners die dit jaar allebei al top tien in een grote ronde reden.

"We hebben echt een sterke, solide ploeg'', zegt Gesink, die ook hoog opgeeft van Moreno Hofland, de jonge sprinter die in de Vuelta debuteert in een grote ronde. "Ik denk dat hij wat moois kan laten zien.''

Een eindklassering durft Gesink niet op zijn aankomende optreden te plakken, ook omdat er met mannen als Chris Froome, Alberto Contador, Nairo Quintana en Joaquim Rodriguez begenadigde klimmers aan het vertrek staan.

"Ik ben vooral heel benieuwd waar ik sta. Ik verwacht niet dat ik in één keer met jongens als Quintana mee kan springen; die is toch 20 kilo lichter dan ik. Ik ga het gewoon op mijn eigen manier doen en dat is door constant te blijven knokken. Ik wil er qua notering gewoon alles uithalen wat er in zit.''

2015

Gesink rijdt de Vuelta in de wetenschap dat hij ook in 2015 koest voor de ploeg die nu nog door Belkin wordt gesponsord, maar volgend jaar in De Lotto zijn belangrijkste geldschieter kent.

De klimmer had al na de Tirreno-Adriatico in maart een overeenkomst met teammanager Richard Plugge. Pas toen Belkin bekendmaakte na dit seizoen te stoppen als hoofdsponsor, heeft de Varssevelder met andere ploegen gesproken.

"Maar ik ben wel blij dat het uiteindelijk is goedgekomen met de sponsoring. Ik voel vertrouwen bij deze ploeg. Ze weten wat ik kan. Als je bij een andere ploeg komt, moet je jezelf toch weer bewijzen."

Zeven Nederlanders in Belkin-selectie voor Vuelta | Kelderman: 'Ga voor kort klassement in Vuelta'