Lieuwe Westra heeft Vacansoleil-DCM direct succes bezorgd in de Ronde van Californië, de grootste wielerkoers van Amerika. De Fries won zondag de eerste etappe.

Westra bleef in de rit over ruim 165 kilometer met start en finish in Escondido Francisco Mancebo en Peter Sagan voor. De Nederlander is vanzelfsprekend ook de eerste leider.

De dertigjarige Nederlands kampioen tijdrijden was op vijf kilometer van de streep weggesprongen met Mancebo en klopte de Spanjaard in de sprint. Sagan won op zes seconden de spurt van het peloton.

Door het lastige parcours en de hitte (boven de dertig graden) was er een levendige koers. Onder meer Michael Rogers en Andy Schleck probeerden in de finale zonder succes aan te vallen. Wereldkampioen Philippe Gilbert moest juist lossen uit de groep met favorieten. Op het moment dat alle vluchters waren teruggepakt, plaatste Westra zijn beslissende demarrage.

"Ik was gelost op de laatste klim maar kon terugkomen. In het uitgedunde peloton zag ik dat niet alle ploegen compleet waren en er dus een kans was voor aanvallers", aldus Westra.

"Toen de vluchters bijna waren gegrepen ben ik direct gegaan. De zeer sterke Mancebo reed hard en ik durfde in de laatste kilometer te wachten om vervolgens te winnen."

Eindzege

Op de vraag van de Amerikaanse verslaggevers of hij de ronde kan winnen, antwoordde Westra: "We gaan het proberen, vandaag was het gevoel bij het klimmen niet goed, maar ik hoop morgen de juiste benen te hebben."

De Ronde van Californië duurt nog tot en met zondag. Vorig jaar was Robert Gesink de beste in het eindklassement. De Blanco-renner kan door zijn deelname aan de Giro d'Italia zijn titel niet verdedigen.