AMSTERDAM - Simon Gerrans heeft zaterdag de 103e editie van de wielerklassieker Milaan - San Remo op zijn naam geschreven.

De 31-jarige Australische renner van GreenEdge klopte Fabian Cancellara en Vincenzo Nibali in de sprint. Dit drietal bleef het peloton nipt voor.

Peter Sagan werd vierde in dezelfde tijd als de winnaar, voor John Degenkolb van de Nederlandse ploeg Project 1t4i. Koen de Kort was op plek negentien de beste Nederlander.

Eerder dit jaar won Gerrans al de Tour Down Under en het Australisch kampioenschap op de weg.

Hij is na Matthew Goss in 2011 de tweede Australier op rij die de bijna driehonderd kilometer lange koers op zijn naam schrijft. Cancellara werd vorig jaar ook al tweede.

Aanval Chinees Ji

Rond 10.00 uur werd het peloton op gang geschoten voor de ‘Primavera’. Al na enkele minuten ontstond een groep van negen renners die urenlang voorop zou blijven rijden.

De meest opvallende naam van dit gezelschap was Project 1t4i-renner Cheng Ji, de eerste Chinese deelnemer aan Milaan - San Remo.

Hij bundelde de krachten met Juan Pablo Suarez, Dmitri Gruzdev, Angelo Pagani, Vergard Stake Laengen, Juan Jose Oroz, Pierpaolo De Negri, Michael Morkov en Oleg Berdos.

Pas toen de avonturiers een bonus van veertien minuten hadden opgebouwd, schrok het peloton wakker. Door het werk van Team Sky, Katoesja en Liquigas nam de voorsprong van de leiders langzaam maar zeker af.

Cavendish lost

Al op de tweede serieuze helling, Le Manie op twee derde van de koers, moest topfavoriet Cavendish lossen uit het peloton, samen met onder anderen Tyler Farrar. De wereldkampioen zou niet meer terugkeren aan het front, ook omdat Cavendish’ concurrenten bloed roken en het tempo opvoerden.

Door de hoge snelheid kwam ook al op vijftig kilometer van de meet een einde aan het avontuur van de kopgroep.

Op de zogeheten Capi (drie colletjes) ondernam vervolgens niemand een aanvalspoging, maar op de zwaardere Cipressa gooide Johnny Hoogerland de knuppel in het hoenderhok, samen met Francisco Villa.

Pogingen Hoogerland

Het duo kreeg echter geen ruimte van het op hol geslagen peloton (bestaande uit vijftig man), dat in razende vaart met Rabobank aan de leiding afstormde op de Poggio. Op deze klim plaatste Hooogerland nog een aanval.

Hij werd echter voorbij gereden door Nibali, die met een versnelling de groep uiteen deed spatten. Alleen Cancellara en Gerrans nestelden zich in het wiel van de Vuelta-winnaar van 2010.

Na een spannend spel der seconden met het flink uitgedunde peloton slaagde het drietal erin weg te blijven, vooral door het werk van Cancellara. De Zwitser kwam echter net tekort in de sprint. De spurt van het peloton werd nog ontsierd door een valpartij.