AMSTERDAM - Gianni Meersman heeft woensdag de vierde etappe in Parijs-Nice op zijn naam gebracht.

De 26-jarige Belg van Lotto-Belisol was na een rit van 178 kilometer de sterkste in de sprint van een grote groep. De Sloveen Grega Bole finishte als tweede, voor Lieuwe Westra.

Alejandro Valverde, dinsdag ritwinnaar, passeerde als achtste de streep in Rodez. De leiderstrui blijft in het bezit van Bradley Wiggins.

Simon Gerrans, een van de favorieten voor de dagzege, sprintte niet mee omdat hij achterop raakte door een valpartij.

De etappe werd gekleurd door een lange aanval van vijf man: Bart De Clerq (Omega Pharma-QuickStep), Leigh Howard (GreenEDGE), Jean-Christophe Peraud (AG2R), Luis Angel Mate (Cofidis) en Pierrick Fedrigo (FDJ).

Rabobank

Het kwintet fietste naar een maximale voorsprong van vijf minuten. Mede door werk van Rabobank liep de achterstand van het peloton snel terug en op twintig kilometer van de meet was de samensmelting een feit.

In de slotfase demarreerde Andreas Klöden nog uit het peloton, maar ook de Duitse routinier kon een sprint van een grote groep niet voorkomen.

Donderdag finisht de vijfde etappe in Mende, na een zeer venijnige slotklim.