SEVILLA - Voor Laurens ten Dam begint zaterdag na een seizoen vol pech alsnog een grote ronde. De Raborenner die door een val deelname aan de Ronde van Frankrijk miste, debuteert in de Vuelta. "Ik ga voor een top tien-notering".

De Ronde van Spanje kent een twijfelachtige primeur. De eerste etappe, een ploegentijdrit in Sevilla, wordt verreden tussen tien en twaalf uur 's avonds. ''Dat kan allemaal maar'', verzucht Ten Dam, inmiddels aangekomen in de Zuid-Spaanse stad.

Commerciële belangen liggen uiteraard ten grondslag aan het merkwaardige aanvangsuur. ''Je weet gewoon dat je na zo'n inspanning 's avonds laat niet voor drie, vier uur 's nachts slaapt. Het geldt natuurlijk wel voor iedereen. Het zal een brak peloton zijn zondag.''

Val

Ten Dam liep in februari bij een val in de Ruta del Sol een barst in het bekken op. Eenmaal hersteld ging hij in de Ronde van Zwitserland nogmaals onderuit, ditmaal met een gebroken linkerpols en twee gebroken doornuitsteeksels van de onderste ruggenwervels tot gevolg.

Deelname aan de Tour, het hoofddoel van het jaar, kon hij vergeten. Terwijl zijn ploeg een alleszins acceptabele Ronde van Frankrijk afwerkte, revalideerde hij. ''Eerst met aquajoggen, later op de fiets en tijdens de Tour ben ik op hoogtestage gegaan. Uiteindelijk ben ik de afgelopen twee maanden maar een dag of vijf echt thuis geweest. En dat gaat nog wel even door.''

De wedstrijd waarin hij had willen pieken volgde Ten Dam dan maar op televisie. ''Best pijnlijk, maar niet nieuw voor mij. De eerste vijf jaar van mijn loopbaan reed ik voor kleinere ploegen en was ik ook niet in de Tour.'' Zijn rentree maakte hij in de Clasica San Sebastian, daarna volgden optredens in rittenkoersen in Burgos en de Limousin en in de GP Plouay.

Vertrouwen

''Ik denk dat ik er goed voorsta, al wordt er op het hoogste niveau wel net iets harder gereden dan in Burgos of de Limousin. Het wordt mijn eerste kennismaking met de Vuelta. Ik ben benieuwd. Eigenlijk ben ik nooit een renner voor het najaar geweest."

"Als het nu niet lukt weet ik zeker dat dit niet mijn tijd is. Ik ambieer een plaats in de top tien, al hangt dat natuurlijk ook af van het presteren van onze kopman, Denis Mentsjov.''

WK

Na de Vuelta wacht ook nog de wereldtitelstrijd in Australië, op een parkoers dat te licht zou zijn om bergop het verschil te maken. Robert Gesink zag er vanaf, Ten Dam wil wel graag. ''Ik hoor van alle kanten dat het lastiger is dan gedacht.

Daarbij blijkt de laatste jaren dat de meeste renners die voorin eindigen de Vuelta hebben gereden als voorbereiding. Ik ga graag naar Melbourne, ik merk dat het elke dag beter gaat. Ik heb nu wat kleinere koersen gereden en wil de komende weken kijken of het in een grote koers ook lukt.''