MENDE - Alberto Contador oogde in de slotklim op weg naar Mende sterk, maar de ritwinnaar en nieuwe leider in Parijs-Nice waakte donderdag voor grootspraak. "Ik was nog niet super, dit heeft heel veel kracht gekost", zei de Spanjaard die de leiderstrui na de vierde etappe overnam van de Duitser Jens Voigt.

Vorig jaar nog won Contador de koninginnenrit in de Franse etappekoers, maar verloor hij het zicht op de eindzege in de op één na laatste etappe door een zogenoemde hongerklop. De kopman van Astana had destijds te weinig gegeten.

Een beginnersfout: hij moet nog veel leren, twitterde Lance Armstrong, toen nog zijn ploeggenoot, oncollegiaal. Het kwam nooit goed tussen de twee. De Amerikaan is dit jaar gewoon weer concurrent in een ander shirt, dat van RadioShack.

Eigen benen

Contador bleef bij Astana en het moet de komende dagen blijken of die behoorlijk verzwakte ploeg sterk genoeg is verwachte aanvallen te pareren. Donderdag had Contador in de slotklim genoeg aan zijn eigen benen. Een kleine 2 kilometer onder de top demarreerde hij, zijn landgenoten Alejandro Valverde en Samuel Sanchez konden de schade tot 10 seconden beperken. Voigt verloor 44 seconden.

Johnny Hoogerland, met de nodige ambitie naar Frankrijk afgereisd, kon in de beklimming niet volgen en verloor 1 minuut en 41 seconden. De renner van Vacansoleil hoopte voorafgaand op een top tien-notering maar staat voorlopig 31e.

Moeilijker

Contador heeft in de algemene rangschikking nu 24 seconden voorsprong op Valverde. "Het wordt alleen nog maar moeilijker voor me nu ik de leiderstrui heb", meende de tweevoudig tourwinnaar die Parijs-Nice in 2007 al eens won.

"Mijn ploeg is sterk maar dit is een moeilijke koers om te controleren. Er staan een hoop renners in mijn buurt. Het is nog helemaal open." De Tsjech Roman Kreuziger staat derde op 25 seconden, de Spanjaard Luis-Leon Sanchez volgt daar drie tellen achter.

Bewuste keuze

Lars Boom verdween definitief uit de kop van het klassement. De Raborenner, die drie dagen in de gele trui reed, verloor meer dan tien minuten. Volgens de leiders van de bankploeg was het een bewuste keuze dat niemand van het achttal zich donderdag liet zien.

"Dit was dé rit die Contador had aangestipt. Een lange vlucht was een zinloze missie", verklaarde Erik Dekker. "Je moet dan vooruit kijken en de prioriteiten verleggen naar de komende dagen."