AVIGNON - De Amerikaanse wielrenner Levi Leipheimer heeft zondag de proloog van de Franse rittenkoers Dauphiné Libéré gewonnen. Leipheimer hield in een individuele tijdrit over 5,6 kilometer de Noor Thor Hushovd en de Spanjaard Alejandro Valverde achter zich.

Beste Nederlander in Avignon was Robert Gesink. De Rabo-renner gaf zestien tellen toe op Leipheimer en werd negentiende.

De Amerikaan, winnaar van de Dauphiné in 2006, is kopman van Astana, de ploeg die over enkele weken niet welkom is in de Ronde van Frankrijk. Zijn ploeggenoot Alberto Contador werd vorige week nog winnaar van de Ronde van Italië. Leipheimer raffelde de tijdrit af in 6 minuten en 10 seconden, één tel sneller dan Hushovd die zich inmiddels ook een specialist mag noemen. Valverde moest zes seconden teogeven.

Indrukwekkend

Astana-ploegleider Johan Bruyneel was zeer content met het optreden van de Amerikaan. "Levi's laatste kilometer was indrukwekkend", zei de Belg. "Hij was een van de laatste renners, we kenden de tussentijden van de meeste concurrenten. Met nog 1 kilometer te rijden lag Levi nog één seconde achter op Hushovd. We wisten dat hij er klaar voor was om hier te presteren."

Leipheimer had de Dauphiné Libéré onderstreept in zijn agenda: "Ik wist dat het met mijn conditie wel goed zat, maar zo'n korte rit blijft onvoorspelbaar. Veel mensen twijfelden na de Giro over mij, maar ik wist wel beter. Ik ben in de eerste week in Italië gevallen, kon mijn klassement vergeten, maar heb alles gegeven voor Contador in de bergen."

Het optreden van Gesink leidde tot tevredenheid in het Rabo-kamp. "Robert komt hier inderdaad met klassementsambities", vertelde ploegleider Adri van Houwelingen. "We plakken er niks aan vast, kijken waar Robert uitkomt in het eindklassement. Het deelnemersveld is tenslotte behoorlijk sterk."

Schadevrij

Het peloton wacht later in de week een lange tijdrit (31 km) en vier Alpenritten. Van Houwelingen: "Het is zaak om geen schade op te lopen voor de tijdrit en vervolgens de vier bergritten zich aandienen. We weten dat Robert in 31 kilometer tijdrit veel inlevert ten opzichte van de jongens met klassementsambities voor de Tour. Maar hij is ook nog steeds bezig zichzelf te ontdekken en ons te verbazen. Ik ben benieuwd tot welke verwondering het nu gaat leiden."