LONDEN - Op Titan, een van de manen van Saturnus, is een groot aantal ijskoude meren gevuld met vloeibaar gas. Dat concluderen wetenschappers op grond van radarbeelden van de satelliet Cassini.

Onderzoekers melden in de donderdag verschenen editie van het tijdschrift Nature dat Titan 75 meren met methaan aan de oppervlakte telt. De meren variëren in doorsnede van 3 tot 70 kilometer. Uit eerdere gegevens van Cassini was al gebleken dat op Titan een gedurige motregen van methaan neerdaalt.

De dikke atmosfeer van Titan zit vol met methaan. Op aarde is methaan een gas, maar op Titan is het gas door de kou - het is er zo'n 180 graden Celsius onder nul - vloeibaar. Door de kou verdampt het methaan niet als het tijdens een stevige storm vanuit de atmosfeer de oppervlakte van de Saturnus-maan raakt. Waar het methaan vandaan komt, is nog onbekend.

Ruimtesonde

De Cassini draait cirkels rond de planeet Saturnus. De camera's van de ruimtesonde zoeken niet alleen de oppervlakte van de planeet af, ze speuren ook naar wetenschappelijk interessante informatie op de Saturnus-maan Titan, op een afstand van zo'n 1,5 miljard kilometer van de aarde.

Titan is interessant voor wetenschappers omdat die een atmosfeer heeft die lijkt op die van de aarde. Er zit ook stikstof in.

Onderzoek naar Titan en zijn atmosfeer kan waardevolle informatie opleveren over de vroegste ontwikkeling van de aarde en onze eigen atmosfeer.