MAASTRICHT - De Universiteit Maastricht heeft als eerste universiteit in Nederland een MRI-scanner waarin konijnen kunnen worden onderzocht. Dat is belangrijk voor het onderzoek naar hart- en vaatziekten, omdat het vaatstelsel van konijnen veel lijkt op dat van een mens. Dat liet de universiteit dinsdag weten.

Met de magnetische velden van de scanner kan de vorming van plaque in de bloedvaten (vroeger aderverkalking genoemd) worden onderzocht. De MRI-scanner die tot nu toe voor dit soort onderzoek werd gebruikt was alleen geschikt voor dieren als ratten of muizen.

Om de MRI-scan een beeld van ziekteprocessen te kunnen laten maken, krijgt het proefdier contrastmiddelen ingespoten. Omdat deze middelen veel kosten, zijn grote proefdieren die in een scanner van normale afmetingen passen niet geschikt voor het onderzoek. Vandaar dat er scanners zijn gebouwd die geschikt zijn voor kleinere dieren. Deze moeten wel een sterker magnetisch veld hebben, om de kleinere vaten goed in beeld te kunnen brengen.

Plaquevorming

De contrastmiddelen zijn zo gemaakt dat ze zich hechten aan moleculen die kenmerkend zijn voor ziek weefsel. Met het onderzoek hoopt hoogleraar farmacologie Jos Smits onder meer te achterhalen welke moleculen een rol spelen bij de plaquevorming in bloedvaten.

Deze kan al jaren in beeld worden gebracht, maar de vraag waarom die plaque bij sommige mensen instabiel wordt en scheurt is nog onbeantwoord. Dit is gevaarlijk, want zo kunnen bloedstolsels ontstaan die leiden tot een hersen- of hartinfarct.

Door te achterhalen welke moleculen de instabiliteit van de plaque veroorzaken, kunnen de risico's op infarcten beter in beeld worden gebracht en kunnen ook beter medicijnen worden gemaakt.