CAPE CANAVERAL - De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA denkt dat het ruimteveer Atlantis woensdag kan worden gelanceerd. De weersvoorspelling ziet er goed uit, aldus een woordvoerder dinsdag. Als de situatie gunstig blijft, is de lancering om 18.29 uur (Nederlandse tijd).

Mocht het weer toch verslechteren, dan zijn er ook op donderdag en vrijdag nog mogelijkheden om de Atlantis te lanceren. Lukt dat niet, dan is er pas weer een gelegenheid op 26 en 27 oktober.

De lancering zou eigenlijk op 27 augustus zijn, maar de vrees voor schade als gevolg van blikseminslag in het lanceerplatform en later de nadering van de tropische storm Ernesto leidde tot herhaaldelijk uitstel.

Een week geleden zagen de omstandigheden er wegens de nadering van Ernesto zo slecht uit dat de NASA besloot de Atlantis weer terug te brengen naar zijn hangar. Maar enkele uren later werd dat besluit teruggedraaid. Het zou de technici tien uur hebben gekost om de Atlantis van het lanceerplatform naar de 6,8 kilometer verderop gelegen montagehal te rijden.

Internationaal Ruimtestation

De bemanning van de Atlantis moet tijdens de vierdaagse missie verder bouwen aan het Internationaal Ruimtestation (ISS). De bouw van het half voltooide ISS, dat tot dusver 100 miljard dollar heeft gekost, heeft vier jaar stilgelegen door de ramp met de Columbia.

Het station moet af zijn voor de NASA in 2010 de spaceshuttle uit de roulatie haalt. De opvolger van het ruimteveer ligt nog op de tekentafel en vliegt zeker niet voor 2014.