WASHINGTON - Wetenschappers in dienst van de Amerikaanse overheid zijn erin geslaagd twee patiënten met een dodelijke vorm van huidkanker te behandelen met behulp van genetisch gemodificeerde bloedcellen. Dat berichtten de Britse omroep BBC en Amerikaanse media vrijdag.

De onderzoekers van het Nationaal Kankerinstituut in Bethesda maakten gebruik van T-cellen van de patiënten zelf. Deze witte bloedcellen vormen het natuurlijke afweersysteem van de mens. De artsen veranderden de cellen zo dat die beter waren toegerust om kankercellen te herkennen en aan te vallen.

De wetenschappers pasten de nieuwe techniek toe bij zeventien proefpersonen met melanoma, een agressieve vorm van huidkanker.

Doorbraak

Hoewel slechts twee van de patiënten na anderhalf jaar behandeling genezen konden worden verklaard, spreken de artsen van een doorbraak in de strijd tegen kanker. Toch is nog veel meer onderzoek nodig om de doeltreffendheid van de behandeling te vergroten voordat die op grote schaal kan worden toegepast.

Gentherapie, waarbij beschadigde of ziekmakende genen worden vervangen of cellen genetisch worden hergeprogrammeerd om bepaalde ziektes aan te vallen, kan mogelijk tegen veel meer ernstige aandoeningen worden gebruikt. Er zijn echter ook risico's. Alleen al in de Verenigde Staten zijn in de loop der jaren honderden experimenten mislukt, soms met dodelijke afloop.