LONDEN - De inheemse rode eekhoorn, die in Groot-Brittannië bijna verdrongen is door de Amerikaanse grijze variant, heeft ernstig te lijden onder een virus dat het grijze dier bij zich draagt. Tot nu toe werd gedacht dat de grijze eekhoorn de rode verdrong omdat hij sterker was en er beter in slaagde voedsel te vinden.

Nieuw onderzoek aan verscheidene Britse universiteiten heeft uitgewezen dat ook een virus, ongevaarlijk voor de drager, verantwoordelijk is voor het verdwijnen van de rode eekhoorn.

De grijze eekhoorn werd ongeveer honderd jaar geleden vanuit Noord-Amerika geïmporteerd naar Groot-Brittannië om de populatie rode eekhoorns te temperen. Dat is zo goed gelukt dat er, tot groot verdriet van biologen, in het zuidelijke deel van het land nu ruim zestig keer zo veel grijze eekhoorns zijn als rode.

Beschermen

Volgens de onderzoekers dreigt de grijze eekhoorn nu ook de laatste gebieden waar de rode dieren nog in de meerderheid zijn, zoals het Isle of Wight en het zuiden van Schotland, binnen te dringen. Zij pleiten er daarom voor om de rode eekhoorn te beschermen door de grijze variant te vangen en te doden.

In Nederland is de rode eekhoorn nog ruim in de meerderheid.