RIJSWIJK - In tegenstelling tot wat tot nu toe werd gedacht, zitten er wel 20.000 soorten bacteriën in een liter zeewater. Dat betekent dat elke slok die een mens zou nemen, ruim duizend soorten bacterien bevat. Dat blijkt uit onderzoek van het Koninklijk Nederlands Instituut voor Onderzoek der Zee (NIOZ) en het Marine Biological Laboratory (MBL) in Woods Hole, Verenigde Staten.

De resultaten van het onderzoek zijn maandag gepubliceerd in het prestigieuze Amerikaanse tijdschrift 'Proceedings of the National Academy of Sciences' (PNAS). De onderzoekers maakten gebruik van een nieuwe methode van DNA-analyse.

Deze nieuwe manier van onderzoek is een revolutie, zegt Jan de Leeuw van het NIOZ. "Over biodiversiteit was nog weinig bekend, naar bacteriën kon je niet kijken zoals bijvoorbeeld naar honden. Daaraan zie je aan kleur en vorm welke soort het is. Microben zijn in die zin niet te onderscheiden. Door middel van DNA-onderzoek kunnen we die verschillen nu wel zien."

Miljoenen

De onderzoekers namen een liter watermonsters uit de diepzee van acht verschillende locaties in de Atlantische en Grote Oceaan en onderzochten de bacteriën die erin zaten. "Dit is een belangrijke ontdekking", aldus De Leeuw.

"Over biodiversiteit is tot nu toe weinig bekend, maar deze ontdekking kan erop duiden dat het totale aantal soorten bacteriën in de oceanen tussen vijf en tien miljoen ligt. Dit is de eerste keer dat de enorme biodiversiteit van microben in zeewater wordt beschreven."

Hoeveelheden

Het verrassendst is volgens De Leeuw de aard van deze biodiversiteit. "Een zeer klein aantal soorten, vijf à tien, komt voor in grote hoeveelheden, terwijl alle andere soorten in zeer kleine aantallen voorkomen. Dit is te vergelijken met een auto-industrie waarbij enkele bekende merken in enorme aantallen worden gemaakt en er 20.000 andere fabriekjes zijn die maar één of twee heel karakteristieke auto's maken."

Grote gevolgen

Volgens De Leeuw is er nu vervolgonderzoek nodig. "Deze ontdekking betekent dat er grote gevolgen zijn voor het hele ecologische systeem. Afhankelijk van de soort bacteriën en wat ze teweegbrengen kan het grote gevolgen hebben. Alle stofkringlopen op aarde, zoals die van CO2, worden in zeer hoge mate bepaald worden door microben zoals bacteriën."

Mensen die regelmatig een slok zeewater naar binnen krijgen, kan De leeuw trouwens geruststellen. "Het overgrote gedeelte van de bacteriën is natuurlijk en onschadelijk."