LONDEN - Mensen met een lagere sociaal-economische positie worden sneller oud dan personen die hoger op de maatschappelijke ladder staan. Het verschil in 'biologische leeftijd' is gemiddeld zeven jaar, zo blijkt uit onderzoek aan Britse en Amerikaanse universiteiten.

De wetenschappers onderzochten het DNA van 1552 vrouwen van gemiddeld 46 jaar. Daarbij keken zij naar de lengte van de zogenoemde telomeren, de beschermende uiteinden van chromosomen.

Bij iedere celdeling worden telomeren korter en neemt de kans op beschadiging van chromosomen toe. Dat leidt uiteindelijk tot ziekten en de dood, zo meldde donderdag de BBC.

Handarbeid

Uit het onderzoek bleek dat vrouwen die lager betaalde handarbeid verrichten, zo'n zeven jaar in 'biologische leeftijd' voorliepen op vrouwen die niet met hun handen hoefden te werken. De wetenschappers hielden rekening met zaken als gewicht en levensstijl, waarvan al eerder bekend was dat die de lengte van telomeren beïnvloeden.

DNA

Om genetische factoren uit te sluiten, bekeken de onderzoekers ook het DNA van zeventien paar identieke tweelingen, van wie er een - meestal door een huwelijk - in een lagere sociaal-economische bevolkingslaag was beland. Bij de tweelingen bleek het verschil in biologische leeftijd maar liefst zo'n negen jaar te bedragen.

De oorzaak van het verschil tussen 'arm' en 'rijk' is nog onbekend. De onderzoekers vermoeden dat mensen met een lagere sociaal-economische status een slechter zelfbeeld hebben, slecht betaald krijgen voor zwaar werk en in het algemeen minder het gevoel hebben zelf greep te hebben op hun leven. Door de stress die hieraan verbonden zou zijn, zouden cellen zich vaker delen en daardoor sneller verouderen.