CAPE CANAVERAL - Het Amerikaanse ruimteveer Discovery is maandag na een bezoek aan het internationaal ruimtestation ISS veilig geland op aarde. Een uur nadat de bemanning was begonnen aan de kritieke terugkeer door de dampkring, kwam de spaceshuttle veilig aan op het Kennedy Space Center in Florida, de lanceerbasis waar het dertien dagen geleden was opgestegen.

Bekijk video: Modem/ Breedband

Het laatst uur van de missie, toen de shuttle van een snelheid van 29.000 kilometer per uur moest afremmen tot 300 kilometer, was de meest kritieke. Drie jaar geleden werd de spaceshuttle Columbia tijdens deze fase uiteen gereten. Bij de lancering had een stuk isolatieschuim van de buitenste brandstoftank een gat geslagen in het hitteschild van het ruimteveer dat daardoor verging.

Onzekerheid

Ditmaal had NASA zich er echter van verzekerd dat de kwetsbare buik van het schip in orde was. Functionarissen van het ruimtevaartagentschap stellen dat het succes van missie STS-121 een einde maakt aan de onzekerheid over de toekomst van de shuttle. De vlucht van de Discovery is pas de tweede na het rampzalige einde van de Columbia, begin februari 2003.

Het ruimtevaartuig keerde met zes bemanningsleden terug in Florida. De zevende astronaut, de Duitser Thomas Reiter van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA, blijft nog zes maanden aan boord van het ISS. Hij is de eerste ESA-astronaut die voor langere tijd op het zwevende laboratorium werkt.