RIJSWIJK - De lancering van spaceshuttle Discovery, komende maand, betekent niet alleen een test voor het Amerikaanse NASA, maar is ook een belangrijke stap voor de Europese ruimtevaartorganisatie ESA. Een van de zeven bemanningsleden, de Duitser Thomas Reiter, zal als eerste ESA-astronaut langdurig aan boord van het ruimtestation ISS verblijven.

De 48-jarige Reiter heeft al veel ervaring opgedaan in de ruimte. Hij verbleef midden jaren negentig een half jaar aan boord van het ruimtestation ISS. De Europeaan zal gedurende vijf maanden een serie wetenschappelijke experimenten uitvoeren en helpen bij het onderhoud van de zwevende buitenpost. Hij zal daarvoor samen met de Amerikaan Jeffrey Williams ook een ruimtewandeling maken.

Reiters komst markeert ook de terugkeer naar een bemanning van drie astronauten. Na de ramp met de Columbia in 2003, die ook de overgebleven drie ruimteveren aan de grond zette, werd het aantal langdurige bewoners teruggebracht tot twee, steeds een Rus en een Amerikaan. Met de komst van Reiter is er volgens ESA meer ruimte voor het uiteindelijke doel van het kostbare zwevende laboratorium: wetenschappelijk onderzoek.