LEIDEN - Nederlandse onderzoekers hebben deze week op het eiland Mauritius een intact onderlichaam van een dodoskelet gevonden. Dat heeft museum Naturalis in Leiden vrijdag bekendgemaakt. Het gaat om de heup en vier bijpassende beenbotten van de uitgestorven loopvogel.

De Nederlanders maken deel uit van een expeditieteam dat onderzoek doet naar de leefwereld van de dodo (Raphus cucullatus) voordat de westerse mens voet aan wal zette op het eiland.

Het team heeft op de graafplek in het droogliggende moeras Mare aux Songes ook andere dodoresten gevonden: onderdelen van schedels, snavels, wervels, vleugels, teenbotjes en borstbeen. De onderzoekers verwachten tijdens hun expeditie ook nog een compleet dodoskelet te vinden. Het team blijft tot 3 juli op het eiland.

Dodoboom

Behalve dodoresten zijn er ook reuzenschildpadbotten, botten van reptielen en vogels en grote hoeveelheden zaden van inheemse bomen gevonden, waaronder de Tambalacoque (dodoboom). Deze boom is bijna uitgestorven.

De aanleiding voor de expeditie is de vondst van een onaangetaste laag botten en botanisch materiaal vorig jaar op Mauritius. Het materiaal is tot 3000 jaar oud en bevatte ook dodoresten.

Mauritius

Er waren ook al eerder dodo-botten gevonden op Mauritius maar er is nog niet eerder onderzoek gedaan naar het ecosysteem van de loopvogel voor de komst van de westerlingen. Het team wil er ook achter komen waarom de dodo uiteindelijk is uitgestorven.

Volgens beschrijvingen waren de Portugezen ongeveer 500 jaar geleden de eerste bewoners van het eiland. Maar mogelijk leefden er voor die periode al mensen. Rond 1600 begonnen Nederlanders als eerste op grote schaal land te ontginnen en nederzettingen te stichten. De laatste dodo werd ook in de periode gezien (1683).

Uitsterven

De algemene opvatting is dat Nederlanders verantwoordelijk zijn voor het uitsterven van de loopvogel. De expeditieleden geloven dat niet zo omdat de dodo niet goed eetbaar was. Ze vermoeden dat meegekomen ratten en varkens de eieren opaten, wat het begin van het einde heeft ingeluid.

De eigenaar van het stuk uitgegraven grond op Mauritius wil de plek in de toekomst ombouwen tot themapark over de dodo.