WAGENINGEN - Natuurlijke sponzen uit zee bieden op termijn mogelijkheden voor geneesmiddelen tegen de belangrijkste ziekten in de wereld. Nu al komt driekwart van alle gepatenteerde bio-actieve stoffen tegen kanker voort uit sponzen.

Dat stelt René Wijffels donderdag bij de aanvaarding van het ambt van hoogleraar bioprocestechnologie aan Wageningen Universiteit. Volgens Wijffels is 30 procent van alle potentieel nieuwe medicijnen op natuurbasis uit sponzen geïsoleerd.

Astma

Ongeveer 75 procent van de geregistreerde en gepatenteerde middelen tegen kanker van de laatste jaren komen uit sponzen, aldus Wijffels. Ook blijken ze te helpen tegen bijvoorbeeld astma of psoriasis. Dat biedt mogelijkheden en maakt het interessant om te onderzoeken hoe medicijnen uit sponzen kunnen worden ontwikkeld, meent de hoogleraar.

Synthetische productie van deze bio-actieve stoffen is volgens Wijffels niet mogelijk. Hij ziet ook geen kansen in natuurlijke winning of in het kweken van sponzen. De meest kansrijke methode is volgens hem het isoleren van sponzencellen en deze te laten groeien in een bioreactor.

Onderzoek

Wijffels schetst dat het nog wel twintig jaar duurt voordat dat werk resulteert in nieuwe medicijnen. Zelf rekent hij op nog vijf jaar fundamenteel wetenschappelijk onderzoek. Zo is hij met collega's bezig met onderzoek in de Oosterschelde en Middellandse Zee naar hoe sponzen zich voeden en hoe ze groeien. Na verdere ontwikkeling door de industrie kost registratie en toelating ook nog eens tien jaar.