RIJSWIJK - Na bijna vijftig jaar is de okapi - nauw verwant aan de giraf - herontdekt in Virunga Nationaal Park in het oosten van de Democratische Republiek Congo (DRC). De ontdekking vond plaats tijdens een recent veldonderzoek mede geleid door het Wereld Natuur Fonds.

Dit is de eerste keer sinds 1959 dat onderzoekers sporen van de okapi, waaronder pootafdrukken en uitwerpselen, vinden in Virunga, aldus het WNF.

De okapi is een zeldzame en bedreigde diersoort. Het dier komt alleen voor in de hoge oerbossen van Oost-Congo, vooral in het Okapi Wildreservaat rond het dorp Epulu. De diersoort is oorspronkelijk verder oostwaarts ontdekt, in de bossen in de Semliki-vallei. Deze bossen maken nu deel uit van het Virunga Nationaal Park. Virunga staat als Werelderfgoed onder nationale en internationale bescherming.

Sporen

In het onderzoeksteam van het Wereld Natuur Fonds en haar Congolese overheidspartner ICCN (Institut Congolais pour la Conservation de la Nature) zaten ook spoorzoekers van de plaatselijke Bambabuti- en Twa-gemeenschap, die weten hoe ze sporen van okapi's kunnen herkennen. Het team was bezig met een onderzoek naar de toestand van de bossen en bedreigde soorten zoals olifanten en chimpansees, toen zij zeventien sporen van okapi's ontdekten, waaronder pootafdrukken in de modder, graassporen en uitwerpselen.

Zij vonden ook sporen van de aanwezigheid van de bongo, een grote bosantilope die evenmin in de afgelopen vijftig jaar in het gebied is aangetroffen.

Rebellen

Het laaglandgedeelte van Virunga Nationaal Park is de afgelopen twintig jaar gebruikt als schuilplaats voor diverse rebellengroepen. Daardoor kon het ICCN niet patrouilleren in deze gebieden. Omdat het bovendien een van nature moeilijk toegankelijke regio is, was er ook geen houtkap of landbouw mogelijk.Dit verklaart volgens het Wereld Natuur Fonds waarom de zeldzame soorten ongemerkt hebben kunnen overleven.

'Gunstig teken'

"Het is een gunstig teken dat er na bijna een halve eeuw okapi's zijn herontdekt in het Virunga Nationaal Park. Naarmate de vrede terugkeert in het land, blijkt dat de beschermde gebieden in deze woelige regio opnieuw een toevluchtsoord vormen voor zeldzame diersoorten," zei Marc Languy van het regionale WWF.

Ondanks zijn zebra-achtige strepen is de okapi verwant aan de giraf. Okapi's kunnen 2,5 meter lang worden, met een schouderhoogte van 2 meter, en hebben een verlengde nek. Hun gewicht varieert van 200 tot 250 kg. De soort werd ontdekt in 1901.