NIJMEGEN - Microbioloog M. Strous van de Radboud Universiteit Nijmegen heeft in de modder van het Twentekanaal microben gevonden, waar collega's over de hele wereld al meer dan vijftig jaar naar zochten. De gevonden microben zijn van groot belang voor het begrip van de methaancyclus op aarde en dus voor meer kennis van het broeikaseffect.

Strous publiceert deze week over zijn ontdekking in het toonaangevende wetenschappelijke tijdschrift Nature. De vondst in het Twentekanaal is zo bijzonder, dat de redactie van Nature er pas na een jaar van overtuigd was dat de langgezochte microben echt gevonden zijn.

De microbioloog trof in de modder een bacterie aan, die samenleeft met een archeon, een ander type eencellige. De twee breken methaan af zonder daarbij zuurstof of sulfaat te gebruiken. Ze nemen nitraat tot zich, wat tot de vondst van het stel wereldwijd onmogelijk werd geacht.

Laboratorium

Strous heeft zijn microben een jaar lang verzorgd in het laboratorium. Hij vermoedt dat het soort methaanomzetting waar de microben voor zorgen in veel zoetwaterbodems plaats heeft. Daarmee is een nog onbekend deel van de methaancyclus op aarde verklaard.

Methaan is een sterk broeikasgas. De vondst is dus van invloed op klimaatvoorspellingen. Mogelijk zijn de eencelligen ook bruikbaar voor afvalwaterzuivering, aldus de microbioloog.