NOORDWIJK - Dinsdag wordt een spannende dag voor de Europese ruimtevaartorganisatie ESA. Na een reis van vijf maanden en 400 miljoen kilometer komt de Europese ruimtesonde Venus Express bij de planeet Venus aan. Cruciale uren voor de missie, want de sonde in een baan rond de planeet brengen is het lastigste onderdeel van het project.

"Dat is altijd spannend", zegt Fred Jansen van ESA. De snelheid van 29.000 kilometer per uur waarmee de sonde Venus nadert, moet een stuk worden afgeremd. Daarvoor gaat gedurende vijftig minuten de hoofdmotor aan. Tijdens de operatie is er enige tijd geen radiocontact mogelijk met de Venus Express omdat de sonde achter de planeet verdwijnt.

Op 9 november ging in het Russische ruimtevaartcentrum Bajkonoer in Kazachstan een Sojoez-Fregatraket de lucht in met de Venus Express. Voor ESA is het de eerste missie naar de Morgenster.

Uniek

Volgens Jansen overtreft Venus Express Amerikaanse en Russische voorgangers, die beperkter van opzet waren. "Die hadden bijvoorbeeld geen infraroodcamera waarmee langere tijd door de wolken heen gekeken kan worden. Wij gaan Venus langdurig in kaart brengen, en dat is uniek."

In de twee Venusjaren (486 aardse dagen) die de Express rond de planeet draait, hopen astronomen vragen te beantwoorden over onder meer de geologische activiteit op de planeet en de grote snelheid waarmee de atmosfeer rond Venus draait. Mocht de missie succesvol zijn, dan kan er nog een derde Venusjaar aan vastgeknoopt worden.

Temperatuur

Ondanks de lieflijke naam is Venus een onherbergzame planeet, met een temperatuur van 465 graden, een luchtdruk die negentig keer hoger is dan op aarde en een atmosfeer vol met koolstof. Apparaten die de Russen lieten landen, gaven binnen enkele minuten de geest.

De Venus Express is de eerste missie naar de planeet sinds de Amerikaanse Magellan in 1990.