CAIRNS - De zware cycloon Larry heeft maandag grote schade aangericht langs de noordoostelijke kust van Australië. Veel daken en bomen zijn volgens Australische media aan het natuurgeweld ten prooi gevallen. Een onbekend aantal mensen is gewond geraakt, maar niemand is er ernstig aan toe. De weerkundige dienst spreekt desondanks van "een zeer ernstige bedreiging".

Bekijk video: Modem/ Breedband

Larry bereikte de kust bij de stad Cairns, een belangrijk oord voor toeristen die het Great Barrier Reef bezoeken. Met windsnelheden tot 290 kilometer per uur viel de cycloon op dat moment in de vijfde en zwaarste categorie. Dat is een klasse zwaarder dan de cycloon Tracy, die in 1974 de Noord-Australische stad Darwin grotendeels verwoestte en enkele tientallen mensenlevens eiste.

Kracht

Boven land verloor de storm iets van zijn verwoestende kracht. Toch kan Larry volgens meteorologen tot honderden kilometers landinwaarts grote schade veroorzaken. In sommige kustplaatsen is bij een derde van de gebouwen het dak afgerukt. Sommige huizen zijn volgens de autoriteiten ingestort door de kracht van het natuurgeweld.

Vooral het 9000 zielen tellende stadje Innisfail heeft het zwaar te verduren gekregen. De helft van de gebouwen is zwaar beschadigd. De politie kreeg duizenden noodoproepen, maar kon daaraan nauwelijks gehoor geven, omdat de agenten het politiebureau niet konden verlaten. Burgemeester Neil Clarke zei dat zijn stad "volledig is verwoest".

Katrina

De autoriteiten in de staat Queensland zijn op het ergste voorbereid. "We zijn zeer bezorgd, het is de zwaarste cycloon die we in tientallen jaren hebben meegemaakt", aldus de premier van Queensland, Peter Beattie, tegen de Britse omroep BBC. Duizenden inwoners van het kustgebied zijn gevlucht. De politie heeft toestemming mensen desnoods onder dwang te evacueren.

De reddingsdiensten vergelijken Larry met de zware orkaan Katrina, die vorige zomer enorme verwoestingen aanrichtte aan de zuidkust van de Verenigde Staten en daarbij zeker 1300 slachtoffers maakte. De chef van de Australische rampenbestrijdingsdienst zei maandag dat vooral overstromingen voor veel gevaar kunnen zorgen.

Premier John Howard zei dat de regering en het leger er alles aan doen om te helpen. Hij gaat ervan uit dat er niet zo'n chaos zou ontstaan als vorig jaar in New Orleans, na Katrina. Howard zal het rampgebied deze week bezoeken.

De storm heeft mogelijk grote schade aangericht aan het wereldberoemde Great Barrier Reef, dat voor de kust van Queensland ligt. Een expert van het natuurpark is bang dat in het deel dat door het hart van de storm werd getroffen, bijna al het koraal verloren is gegaan. Het 2000 kilometer lange rif werd vorig jaar getroffen door de cycloon Ingrid. Dat beschadigde koraal over een breedte van 160 kilometer.