AMSTERDAM - Astronomen uit Nederland, Groot-Brittannië en Denemarken hebben bewijzen gevonden voor de aanwezigheid van waterstofmoleculen in een sterrenstelsel op twaalf miljard lichtjaren afstand. Hun bevindingen zijn gebaseerd op recente metingen van twee telescopen op het eiland La Palma aan de nagloeier van een gammaflits.

Dat heeft de Nederlandse Onderzoekschool voor Astronomie maandag laten weten. De astronomen publiceren hun bevindingen deze maand in het tijdschrift Astronomy and Astrophysics. Dat verre melkwegstelsels waterstofmoleculen bevatten, werd al wel verwacht maar nog niet bewezen. "Dit is vooral belangrijk omdat deze moleculen ons belangrijke informatie geven over de evolutie van melkwegstelsels", aldus de Amsterdamse astronoom K. Wiersema. Gammaflitsen zijn enorm heldere flitsen van gammastraling.

Nagloeiers in de vorm van bijvoorbeeld zichtbaar licht kunnen op aarde worden waargenomen. Dat moet heel snel gebeuren, omdat nagloeiers razendsnel zwakker worden.