WASHINGTON/JOHANNESBURG - De Zuidpool smelt en Afrika droogt op grote schaal uit. Dat blijkt uit twee nieuwe wetenschappelijke onderzoeken naar klimaatveranderingen op aarde. Vorsers uit de Verenigde Staten en Zuid-Afrika schetsen in beide onderzoeken donkere scenario's als er geen strenger beleid komt voor de uitstoot van broeikasgassen.

De Amerikanen keken naar de Zuidpool. Zij stelden vast dat de Zuidpool sinds 2002 ongeveer 152 kubieke kilometer ijs is kwijtgeraakt. Dat komt overeen met vijftig maal de hoeveelheid water die Los Angeles jaarlijks verbruikt.

Afbrokkelen

De gegevens van de Amerikanen zijn gebaseerd op satellietmetingen. De grootste schade is aangericht aan de westzijde van de Zuidpool. De wetenschappers van de universiteit van Pasadena vrezen voor een zeespiegelstijging van tot zeven meter als het proces zich in dit deel van de Zuidpool blijft voortzetten. Nog erger zou het verder afbrokkelen van de ijslaag in het oosten zijn, waar de laag tot acht maal dikker is.

Het onderzoek gaat in tegen een eerder verspreide verklaring van het IPCC, de toonaangevende wetenschappelijke klimaatcommissie van de Verenigde Naties. Zij had juist in 2001 gezegd dat de ijsmassa's aan de Zuidpool zouden gaan toenemen omdat er door de klimaatveranderingen meer neerslag te verwachten is.

Droge toekomst

Onderzoekers uit het Zuid-Afrikaanse Kaapstad stellen Afrika op hun beurt een droge toekomst in het vooruitzicht bij ongewijzigd klimaatbeleid. Aan het einde van de eeuw kan tot een kwart van heel Afrika gebukt gaan onder een ernstig gebrek aan water, waarschuwen ze. Oorzaak daarvoor is het door gebrek aan regen droogvallen van rivieren en meren in vooral Zuid- en West-Afrika en in gebieden in de bovenloop van de Nijl.

Beide onderzoeken staan in de jongste editie van het wetenschappelijk blad Science.