LONDEN - De ziekte Alzheimer vordert sneller bij mensen met een hogere opleiding. Dat meldden onderzoekers aan de Columbia University van New York. Hoewel eerder onderzoek uitwees dat dementie bij hogeropgeleiden vaak later intreedt, blijkt nu dat als de ziekte eenmaal heeft toegeslagen, het neerwaartse proces iets sneller verloopt.

De Amerikaanse wetenschappers onderzochten 312 mensen van 65 jaar en ouder bij wie vijf jaar eerder de diagnose Alzheimer was gesteld. Bij alle patiënten ging de mentale scherpte ieder jaar achteruit, maar bij hogeropgeleiden vorderde de achteruitgang sneller. Ieder jaar extra onderwijs kwam overeen met een extra 0,3 procent achteruitgang per jaar.

Mogelijk ligt de verklaring in het aantal hersenverbindingen die hogeropgeleide mensen, of personen die mentaal relatief veeleisende activiteiten ondernemen, hebben. Omdat zij meer zenuwverbindingen in de hersenen hebben, zou de schade die Alzheimer in het brein veroorzaakt langer onopgemerkt kunnen blijven. Maar als eenmaal een kritische grens is bereikt, is de beschadiging groter en treedt het verval sneller in.