AMSTERDAM - Het kankeronderzoek van geneticus Keith Cheng heeft geleid tot een opmerkelijke ontdekking, die niets met kanker te maken heeft. Cheng en zijn team van de Pennsylvania State University hebben een gen gevonden dat een grote rol speelt bij het bepalen van de huidskleur. De ontdekking van dit gen kan een oplossing zijn voor één van de voortslepende mysteries in de biologie, namelijk wat de genetische oorsprong is van de opvallende verschillen in de huidskleur van de mens. De resultaten zijn gepubliceerd in het wetenschappelijke tijdschrift Science. Dat schrijft Kennislink.

Cheng en zijn team onderzochten een zebravis-mutant met een mutatie genaamd 'golden'. Ze ontdekten dat deze minder, kleinere en minder gepigmenteerde melanosomen had dan de wildtype vis. De onderzoekers ontdekten dat de lichtere pigmentatie van de golden-zebravis veroorzaakt werd door een kortere versie van het eiwit slc24a5, een gevolg van de mutatie in het golden-gen. Injectie met wildtype RNA in de golden zebravis resulteerde in een vis met een donkerder kleur.

Verder onderzoek wees uit dat de golden-mutatie alleen effect had op de melanosomen van de zebravis en niet op andere cellen of organen. Deze ontdekking suggereert dat de menselijke variant van het golden-gen betrokken is bij de grote variatie in huidskleur bij mensen.

Albinisme

Tot nu toe zijn in eerdere onderzoeken over pigmentatie al meer dan 100 genen geïdentificeerd, die betrokken zijn bij de pigmentproductie. De mutaties in deze genen zijn meestal verantwoordelijk voor afwijkingen zoals albinisme, waarbij de huid helemaal geen pigment meer aanmaakt. Genen die de normale verschillen in huidskleur veroorzaken, zijn echter nog niet bekend.

Een verklaring voor het verschil tussen Afrikanen en Aziaten is er nog niet, aangezien zij hetzelfde aminozuur hebben. Dit betekent dat de huidskleur niet alleen bepaald wordt door het gen, maar door een combinatie van variaties in meerdere genen.