LONDEN - De sinds zijn afdaling in de atmosfeer van Mars verdwenen Beagle 2 is terecht. Dat beweerde dinsdag althans de leider van het project rond de eerste Europese marslander. Colin Pillinger denkt de Beagle te hebben ontdekt op foto's die zijn genomen door de Amerikaanse marssatelliet Mars Global Surveyor .

Bekijk video: Modem/ Breedband

In een krater vlakbij de plek waar het apparaat moest landen herkent hij de airbags die de Beagle een zachte landing moesten bezorgen. Vier ronde vlekken in dezelfde krater zouden de uitgeklapte zonnepanelen van het 50 miljoen pond (73 miljoen euro) kostend apparaat kunnen zijn. Het ziet er naar uit dat de Beagle de marsbodem te hard raakte, vertelde Pillinger de Britse omroep BBC dinsdag.

Waarschijnlijk komt dat doordat de atmosfeer wegens stofstormen op de landingsplaats dunner was dan voorzien. Door de harde klap zijn vervolgens instrumenten aan boord beschadigd en kon de Beagle geen contact meer opnemen met aarde. Mogelijk kan een scherpe camera aan boord van de nieuwe Amerikaanse marssonde MRO, die volgend jaar bij Mars aankomt, de theorie van Pillinger bevestigen.

De Britse Beagle 2, genoemd naar het schip waarin Charles Darwin zijn evolutietheorie opstelde, was aan boord van de Europese sonde Mars Express naar de rode planeet gebracht. Daar zou het onderzoek gaan doen naar sporen van mogelijk leven.

Zover kwam het echter nooit. Het laatste wat wetenschappers van het apparaat hebben gezien was een foto die de Mars Express van de Beagle schoot, terwijl het aan zijn afdaling naar het marsoppervlak begon.