CAPE CANAVERAL - De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA zoekt bedrijven die vracht en personeel willen vervoeren naar het internationale ruimtestation ISS als de spaceshuttle met pensioen is. Vertegenwoordigers van de ruimtevaartindustrie reageerden woensdag opgetogen op de aanbesteding van de NASA, die dinsdag de deur uitging.

"Dit is zeker een kans voor nieuwe ruimtevaartbedrijven", aldus Jim Banke van brancheorganisatie The Space Foundation. "Er wordt al jaren bij de NASA gelobbyd voor iets als dit." Bedrijven hebben tot 10 februari de tijd om offertes in te dienen. De NASA denkt in mei de eerste opdrachten te kunnen verstrekken. Er valt tot 2010 in totaal een half miljard dollar te verdienen.

De verouderde spaceshuttle drukt zwaar op de begroting van de NASA, zeker na de ramp met de Columbia in 2003, die forse aanpassingen voor verbetering van de veiligheid noodzakelijk maakte. Het NASA-werkpaard wordt volgens de planning in 2010 uit de roulatie gehaald. Het ruimtevaartagentschap heeft echter internationale verplichtingen om te helpen bij de afbouw van het ISS.

De NASA hoopt sommige vluchten naar het ruimtestation te kunnen uitbesteden om geld te besparen. Dat kan dan worden gestopt in de ontwikkeling van een opvolger van de spaceshuttle, die op termijn weer astronauten naar de maan en later zelfs naar Mars moet brengen. Een tiental bedrijven heeft al interesse getoond in commerciële vluchten naar het ISS.