De coelacanth, een enorme vis die al sinds de prehistorie in wateren van de wereld zwemt, kan honderd jaar worden. Een zwangerschap bij de prehistorische vis kan liefst vijf jaar duren, schrijft persbureau AP donderdagavond op basis van een nieuwe studie.

Voorheen werd gedacht dat de vis - die net zo lang kan zijn als een mens - zo'n twintig jaar oud zou worden. Franse wetenschappers hebben echter moderne methodes toegepast waarmee de leeftijd van hedendaagse vissen wordt berekend. Zij concluderen dat de vis een complete eeuw kan meemaken. Bij eerdere leeftijdsonderzoeken zouden bovendien fouten zijn gemaakt, stellen zij.

De coelacanth is daarmee overigens niet de oudste vis die op aarde voorkomt, zo kan de Groenlandse haai bijvoorbeeld een leeftijd bereiken van tussen de 200 en 500 jaar.

Omdat de coelacanth al 400 miljoen jaar op de aarde leeft wordt het door wetenschappers ook wel een 'levend fossiel' genoemd. Het dier leeft op een diepte van zo'n enkele honderden meters. Het precieze leefgebied is niet bekend, er zijn onder meer exemplaren aangetroffen bij Zuid-Afrika en bij de Comoren, een eilandgroep in de Indische oceaan.

Vrouwelijke coelacanthen zouden pas na hun vijftigste levensjaar kunnen paren. Mannelijke exemplaren zijn geslachtsrijp vanaf hun veertigste en tot hun zeventigste levensjaar, schrijven de onderzoekers.

Tot 1938 dacht men dat de coelacanth was uitgestorven, tot een exemplaar werd aangetroffen voor de kust van Zuid-Afrika. De vissoort wordt echter nog altijd zodanig met uitsterven bedreigd, dat wetenschappers alleen exemplaren kunnen bestuderen die al gevangen zijn of dood aanspoelen.