De Amerikaanse NASA-astronaut Michael Collins is woensdag op negentigjarige leeftijd overleden. Dat heeft zijn familie laten weten. Collins bleef in juli 1969 alleen achter in de door hem bestuurde commandomodule van Apollo 11, terwijl Neil Armstrong en Buzz Aldrin afdaalden naar het maanoppervlak.

Tijdens de succesvolle Apollo 11-missie ging Collins dertig keer alleen in een baan rond de maan, terwijl Armstrong en Aldrin het oppervlak onder hem verkenden. Eerder was de astronaut onderdeel van de Gemini 10-missie van NASA en maakte hij meerdere ruimtewandelingen.

Collins overleed woensdag na lang aan kanker geleden te hebben. "We weten dat hij altijd gelukkig is geweest met het leven dat hij heeft geleefd", zegt de familie van de astronaut in een verklaring. "Daarom willen we hem eren door dat leven te vieren en niet te rouwen."

Aldrin (91) is met het overlijden van Collins en Armstrong eerder in 2012 het enige overgebleven bemanningslid van Apollo 11. Op 20 juli 1969 zette Armstrong de landingsmodule aan de grond in de Sea of Tranquillity op de maan. Een dag later vertrokken ze weer, waarna de maanlander na enkele uren werd gekoppeld aan de door Collins bestuurde hoofdmodule. Op 24 juli keerde het drietal terug op aarde.

Collins was naast astronaut ook testpiloot en vloog in de Amerikaanse luchtmacht met de North American F-86 Sabre.

Michael Collins (midden), met links Neil Armstrong en rechts Buzz Aldrin. Op de achtergrond de Saturn V-raket van de Apollo 11-missie. (Foto: Getty)

Michael Collins (midden), met links Neil Armstrong en rechts Buzz Aldrin. Op de achtergrond de Saturn V-raket van de Apollo 11-missie. (Foto: Getty)
Michael Collins (midden), met links Neil Armstrong en rechts Buzz Aldrin. Op de achtergrond de Saturn V-raket van de Apollo 11-missie. (Foto: Getty)
Foto: Getty Images

'De eenzaamste man ooit'

"Waar je ook bent, je zult altijd het vuur hebben om ons behendig naar grote hoogten en naar de toekomst te brengen", laat Aldrin in een reactie weten. "We zullen je missen."

"Michael Collins vloog de eerste reis van de mensheid naar een andere wereld", zegt NASA woensdag. "Hij was een voorvechter van ontdekking en een inspiratiebron voor generaties. Zijn erfenis stuwt ons verder in de kosmos."

Volgens NASA werd Collins ook wel "de eenzaamste man ooit" genoemd, omdat hij in zijn eentje om de maan cirkelde, terwijl Armstrong en Aldrin op het oppervlak liepen.

President Joe Biden memoreert Collins' tijd in de luchtmacht en bij ruimtevaartorganisatie NASA, zijn werk voor het ministerie van Buitenlandse Zaken en zijn "leiderschap" bij het Smithsonian National Air and Space Museum. Collins kreeg weliswaar niet de roem die Armstrong en Aldrin ten deel viel, maar hij was wel een "gelijke partner die ons land herinnerde aan het belang van samenwerking bij het bereiken van grote doelen", aldus Biden in een verklaring.