Het is het Amerikaanse ruimtevaartbedrijf Virgin Orbit zondag gelukt een raket vanonder een vliegende Boeing 747 de ruimte in te lanceren. De raket LauncherOne, die onder de linkervleugel van het toestel Cosmic Girl hing, werd succesvol voor de kust van Californië op een hoogte van ongeveer 10 kilometer gelanceerd.

Een poging van het ruimtevaartbedrijf in mei 2020 mislukte. Toen moest de vlucht kort na het opstijgen worden beëindigd vanwege een defect in LauncherOne. De test van zondag zou oorspronkelijk eind vorig jaar plaatsvinden, maar werd uitgesteld vanwege besmettingen met het coronavirus onder medewerkers.

Het bedrijf is erg tevreden over het resultaat. "Zowel letterlijk als figuurlijk is deze lancering mijlenver verwijderd van onze eerste poging", meldt Virgin Orbit op Twitter. De raket bracht negen kleine satellieten in een baan rondom de aarde voor een educatieproject van NASA.

Het bedrijf van de bekende zakenman Richard Branson hoopt de opkomende New Space-markt aan te snijden. NASA, het Amerikaanse leger en bedrijven hebben al bestellingen bij Virgin Orbit gedaan.

Cosmic Girl, de gemodificeerde Boeing 747-400, steeg zondag op in de Mojavewoestijn in Californië.

Cosmic Girl, de gemodificeerde Boeing 747-400, steeg zondag op in de Mojavewoestijn in Californië.
Cosmic Girl, de gemodificeerde Boeing 747-400, steeg zondag op in de Mojavewoestijn in Californië.

Vliegtuig bespaart raket energie door 'overslaan' troposfeer

Het ruimtevaartbedrijf bespaart energie door de raket vanonder een vliegtuigvleugel te lanceren. De ongeveer eerste 10 kilometer van de dampkring, de troposfeer, is het luchtdichtst. Het kost dan ook veel energie om deze laag met een raket te doorboren.

Door met een vliegtuig boven de troposfeer te vliegen, kan de raket deze laag overslaan. In dat geval is er minder brandstof nodig dan bij een lancering vanaf de grond. Hier staat wel tegenover dat de raket en de lading niet te groot kunnen zijn, want anders kan het vliegtuig niet veilig met de raket de lucht in.