De Amerikaanse astronauten Bob Behnken en Doug Hurley zijn na ruim twee maanden aan boord van het internationale ruimtestation ISS onderweg naar de Golf van Mexico. De astronauten zijn in de nacht van zaterdag op zondag losgekoppeld. Het tweetal bevindt zich aan boord van de ruimtecapsule Crew Dragon van ruimtevaartbedrijf SpaceX, dat zich opmaakt voor zijn eerste bemande landing.

Eind mei schreef SpaceX geschiedenis toen het bedrijf Behnken en Hurley op weg stuurde naar het ISS. Niet alleen was het de eerste keer sinds 2011 dat Amerikaanse astronauten vanaf eigen bodem opstegen, ook ging het om de allereerste commerciële lancering van een ruimtevaartuig met astronauten ooit.

De astronauten worden per boot opgepikt door SpaceX, als zij zijn geland op de Golf van Mexico, nabij de kust van Florida. Op bijna 5,5 kilometer hoogte wordt de val van de Crew Dragon afgezwakt met behulp van grote parachutes, terwijl op 2 kilometer hoogte vier enorme parachutes de capsule vertragen tot een veilige landingssnelheid.

De weersomstandigheden voor de eerste bemande landing van SpaceX lijken gunstig. De orkaan Isaias, die op Florida afkoerst, lijkt niet langs de landingslocatie te komen.

Astronauten landen na reis van negentien uur terug op aarde

Het zal naar verwachting negentien uur duren tot de ruimtecapsule de atmosfeer van de aarde binnentreedt en Behnken en Hurley afstevenen op hun landing. De astronauten kunnen nog acht uur slapen voordat ze de landing moeten voorbereiden.

Het tweetal had nog twee maanden langer aan boord van het ISS kunnen blijven, daarna zouden de zonnepanelen van de Crew Dragon beschadigd kunnen raken.

Voor SpaceX is de uitvoering van een succesvolle landing een belangrijke mijlpaal. Het ruimtevaartbedrijf van ondernemer Elon Musk ontwikkelt in opdracht van de Amerikaanse regering een eigen ruimteprogramma en deze ruimtevlucht gold als een eerste echte test voor het bedrijf.