PEKING - Het tweede bemande Chinese ruimteschip wordt woensdag om 03.00 uur Nederlandse tijd gelanceerd. Dat heeft een woordvoerder van het satellietlanceringscentrum in Jiuquan maandag laten weten. Het ruimteschip Shenzhou VI, dat oorspronkelijk pas donderdag het heelal in zou gaan, brengt twee astronauten gedurende vijf dagen in een baan om de aarde.

De eerste Chinese bemande ruimtevlucht was in oktober 2003. De toenmalige astronaut Yang Liwei groeide in eigen land uit tot een ware volksheld.

China is het derde land ter wereld dat mensen de ruimte instuurt en kampt daardoor met een uitzonderlijk probleem. Het vak van astronaut is een van de weinigen ter wereld waarvan de naam per land verschilt. 'Astronaut' is de Amerikaanse aanduiding, terwijl de Russen hun ruimtevaarders met 'kosmonaut' aanduiden. De Chinezen hebben twee jaar na de eerste bemande ruimtevlucht echter nog geen officiële naam gekozen.

De Chinese media twijfelen tussen Taikonaut en Yuhangyuan. Taikonaut is een mengeling van het Chinese woord voor ruimte, 'taikong', en het Griekse woord voor zeeman, 'naus'. Yuhangyuan betekent ruimtenavigator.