Paleontologen hebben een 512 miljoen jaar oude parasiet gevonden op een schelpdier, schrijven ze in het wetenschappelijke vakblad Nature Communications. Het gaat volgens de onderzoekers uit Australië, China en Zweden om het oudste fossiel van een parasiet dat zich op een gastdier bevindt.

Het dier werd gevonden op een Neobolus wulongqingensis, een armpotige, oftewel een schelpdier dat zich met een soort tentakel vasthoudt in de zeebodem. Momenteel leven er nog 450 van deze soort.

In de Chinese provincie Yunnan werden meerdere fossielen van een armpotigensoort uit het cambrium (541 tot 485 miljoen jaar geleden) gevonden. Op de fossielen zaten een soort buisjes waarin parasieten zich schuilhielden.

Wanneer een dier samenleeft met een parasiet, heeft de parasiet daar voordeel van en het gastdier niet. Vermoedelijk stal deze prehistorische parasiet voedsel van het schelpdier voor zichzelf, aldus de paleontologen.

Schaaldieren die werden gevonden met een parasiet op zich, waren namelijk relatief ongezond. De schelpen met een parasiet hadden significant minder massa dan soortgenoten zonder parasieten.

Ook wees de opening van het buisje waarmee de parasiet zich voedde naar de kant van het schaaldier, zodat het beestje voedsel kon pikken voordat het gastdier het kon eten.

Een artiestenimpressie van het schelpdier Neobolus wulongqingensis, met daarop meerdere parasieten. (Foto: Zhifei Zhang - Northwest University)