RIJSWIJK - Een nieuwe Europese satelliet moet de klimaatveranderingen aan de polen tot op de centimeter nauwkeurig in kaart gaan brengen. De lancering van het ruimtevaartuig Cryosat, vanaf de Russische lanceerbasis Plesetsk, staat gepland voor zaterdag.

Bekijk video: Modem/ Breedband

Wetenschappers hopen dat het apparaat weergeeft hoe snel de witte kappen aan de uiteinden van de aarde smelten. Veranderingen in de Noordelijke IJszee zijn een indicator voor klimaatverandering op aarde.

"Wat Cryosat ons zal laten zien is hoeveel ijs wordt omgezet in water en hoe snel dat gebeurt", aldus de Britse wetenschapper Duncan Wingham tegen de Britse omroep BBC. De ruim 700 kilo zware Cryosat gebruikt daarvoor onder meer een radar.

De ijskap in het noordpoolgebied is de afgelopen honderd jaar niet zo klein geweest. De afname is vooral de laatste vier jaar snel gegaan, maakten Amerikaanse wetenschappers vorige maand bekend. Zij vrezen dat de Noordpool aan het eind van deze eeuw in de zomer ijsvrij zou kunnen zijn.

ESA

Er valt echter nog veel preciezer te meten. De nieuwe ijssatelliet van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA zal drie jaar lang om de polen cirkelen. De meeste bestaande satellieten hebben een afwijkende baan, waardoor ze eenderde van de Noordelijke IJszee missen.

TU Delft

In Nederland is de Technische Universiteit Delft betrokken bij de verwerking van de radarsignalen van Cryosat. Een Nederlandse klimaatexpeditie probeerde dit voorjaar als voorbereiding op de missie de dikte van de sneeuw tussen Rusland en de Noordpool te meten. Het team onder leiding van Marc Cornelissen moest de skitocht halverwege afbreken wegens problemen met de vergunningen.