Ontdekkingsreiziger Christoffel Columbus beschrijft in zijn verslagen zijn ontmoetingen met bloeddorstige krijgers die zich schuldig maakten aan kannibalisme. Deze verhalen werden veelal weggewuifd als mythes, maar nieuw onderzoek gepubliceerd in het vakblad Nature laat zien dat Columbus' vertellingen misschien toch een kern van waarheid hadden.

In zijn reisverslagen beschrijft Columbus hoe hij op de hedendaagse Bahama's de 'Arawak'-stam tegenkomt. Volgens hem zijn dit vredelievende mensen, die zijn aangevallen door de 'Cariben'. De Cariben aten volgens de ontdekkingsreiziger de Arawak-mannen en namen de vrouwen mee om te trouwen.

Ongeveer tien keer komt Columbus in aanraking met de Cariben, zo schrijft hij zelf. Historici hebben verschillende redenen om te twijfelen aan hoe waarheidsgetrouw de verslagen van Columbus zijn. Ten eerste is het altijd onwaarschijnlijk geacht dat de Cariben voorkwamen in de gebieden waar Columbus doorheen reisde. Deze stam kwam vooral voor op het vasteland van Zuid-Amerika.

Nieuw onderzoek op honderd schedels uit de regio wijst er echter op dat de Cariben toch bij Jamaica, Hispaniola (Haïti en de Dominicaanse Republiek) en de Bahama's terecht zijn gekomen, schrijven Amerikaanse wetenschappers nu in Nature. Het is dus zeker mogelijk dat Columbus deze stam tegen is gekomen tijdens zijn reizen.

Eén van de onderzochte schedels. (Foto: Ann Ross/North Carolina State University)

Of volk echt mensen at, is nog onzeker

De tweede reden dat historici de reisverslagen van Columbus in twijfel trekken, is omdat het niet zeker is of de Cariben kannibalisme beoefenden.

Zelf beschreef Columbus hoe de Arawaks bepaalde verwondingen hadden overgehouden aan een ontmoeting met de Cariben, die hij als bewijs van kannibalisme gebruikte. Hier is nooit daadwerkelijk bewijs voor gevonden. Het enige bewijs voor kannibalisme door de Cariben zijn verslagen van Spaanse ontdekkingsreizigers.

De Spaanse Koning oordeelde dat volgens hen agressieve bewoners van de Nieuwe Wereld als slaven mochten worden meegenomen. Mogelijk werd dat een reden voor Columbus, en zijn opvolgers, om kannibalistische handelingen te beschrijven en zo het recht te krijgen om de lokale bevolking tot slaaf te maken.