De skeletten van vermoedelijk onontdekte dinosaurussoorten, blijken afkomstig te zijn van nog niet volgroeide exemplaren van de tyrannosaurus rex. Dat schrijven Amerikaanse paleontologen in het wetenschappelijke tijdschrift Science Advances.

In 1988 werd een skelet van een dinosaurus ontdekt, die werd geclassificeerd als de 'nanotyrannus'-soort. Ruim tien jaar later groeven paleontologen twee nieuwe skeletten op, 'Jane' en 'Petey', die ook tot deze nanotyrannus werden gerekend.

Nieuw onderzoek laat echter zien dat het niet om deze soort gaat: de twee skeletten zo groot als een paard zijn allebei een nog niet volgroeide tyrannosaurus rex.

Dit konden onderzoekers achterhalen door de structuur van de botten te analyseren, waardoor ze zagen dat deze nog in een groeifase zaten. Dinosaurusbotten hebben een textuur die vergelijkbaar is met de jaarringen van een boom, waardoor de paleontologen konden achterhalen hoe oud het dier was geworden. Hieruit blijkt dat Jane en Petey respectievelijk dertien en vijftien jaar oud waren.

De vondst laat volgens de paleontologen zien dat de tyrannosaurus rex een flinke groeispurt doormaakt, evenals forse uiterlijke veranderingen. De jonge varianten van de dinosaurus zijn lichtvoetig en slank, waarna ze veranderen in het welbekende twaalf meter grote dier.