Bij een grootschalige Europese politieactie is een internationaal opererende criminele organisatie opgerold, meldt Europol maandag. De bende handelde in geplunderde Italiaanse archeologische voorwerpen.

23 mensen zijn opgepakt en ongeveer tienduizend artefacten zijn in beslag genomen. In totaal werden tachtig huiszoekingen gedaan. Volgens Europol konden de criminelen jarenlang hun gang gaan en zo veel schade toebrengen aan het Italiaanse culturele erfgoed.

Het onderzoek, genaamd Operatie Achei, begon in 2017 en was gericht tegen het plunderen van archeologische vindplaatsen in Calabrië. In de Zuid-Italiaanse regio is veel cultureel erfgoed uit de Griekse en Romeinse periode te vinden.

Uit het onderzoek blijkt dat "een goed georganiseerde criminele organisatie" de opgravingen coördineerde. De bende bestond uit plunderaars en tussenpersonen, die opereerden vanuit verschillende Europese steden waaronder Dijon, München, Londen en Vrsac. Twee Calabriërs, die woonden in de provincie Crotone, hadden de leiding over de organisatie.

Operatie Achei stond onder leiding van de Italiaanse Carabinieri, een Italiaanse politie-eenheid die zich bezighoudt met de bescherming van cultureel erfgoed. Het onderzoek werd gesteund door de Europese politieorganisatie Europol en het EU-agentschap Eurojust.

Ook Frankrijk, Duitsland, het Verenigd Koninkrijk en Servië waren betrokken bij de operatie. In totaal werkten 350 Europese politieagenten aan de zaak.