NEW YORK - De ijskap op de Noordpool is in de afgelopen honderd jaar nog nooit zo klein geweest. De komende jaren neemt de ijsmassa steeds sneller in omvang af, als er geen maatregelen worden genomen. Dat blijkt uit een uitgebreid onderzoek van Amerikaanse wetenschappers, dat woensdag in New York is gepresenteerd.

Volgens de onderzoekers van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA en het Amerikaanse informatiecentrum voor sneeuw en ijs (Nsidc) bedroeg de hoeveelheid ijs in september 5,31 miljoen vierkante kilometer.

Tussen 1978 en 2000 was dat gemiddeld nog 7 miljoen vierkante kilometer, blijkt uit satellietbeelden. De afkalving is vooral de laatste vier jaar sterk geweest.

Opwarming

De ijsmassa op de Noordpool heeft altijd al in omvang gevarieerd, maar de afname is nog niet eerder zo sterk geweest. De onderzoekers wijten het smeltproces mede aan de opwarming van de aarde door de uitstoot van broeikasgassen. Als de trend zich doorzet, zal de omvang van de Noordpool iedere decennium met 8 procent afnemen. Tegen 2060 is dan mogelijk al het ijs gesmolten.

Volgens een nieuwe studie van het Duitse Max-Planck-Institut stijgt de temperatuur van de aarde sneller dan ooit tevoren. Volgens het onderzoek, dat is uitgevoerd in opdracht van de klimaatcommissie van de Verenigde Naties (IPCC), zal de gemiddelde temperatuur aan het eind van deze eeuw 4 graden Celsius hoger zijn. De zeespiegel zal volgens de nieuwe rekenmodellen gemiddeld met 30 centimeter stijgen. Het waterpeil in de Noordzee stijgt mogelijk nog meer.

"Het is de sterkste klimaatverandering die zich de laatste miljoen jaar op aarde heeft voorgedaan", aldus onderzoeker Hartmut Grassl. Uit de nieuwste rekenmodellen blijkt dat de zomers in Europa warmer en droger worden. Ook de winters worden warmer en vochtiger.

Spanje krijgt dan te maken met langdurige droogteperiodes. De temperatuur van het zeewater in de Golf van Mexico zal verder stijgen, waardoor er in de toekomst in de Verenigde Staten steeds vaker verwoestende orkanen zullen zijn zoals Katrina.