De Dream Chaser, een ruimtevliegtuig gebaseerd op NASA's spaceshuttle, zal in 2021 opstijgen op een Vulcan Centaur-raket van de United Launch Alliance (ULA). De bedrijven kondigden afgelopen week hun samenwerking aan. De eerste vlucht van de Dream Chaser naar het ISS zal meteen de eerste ruimtetestvlucht van dit vliegtuig worden.

Lucht- en ruimtevaartbedrijf Sierra Nevada Corporation (SNC), heeft een deal gesloten met de ULA voor zes commerciële bevoorradingsmissies naar het Internationaal ruimtestation ISS. Tijdens deze missies zal de Dream Chaser meer dan 5.000 kilo aan goederen afleveren aan het station.

Bij de ontwikkeling van de Dream Chaser is gebruikgemaakt van technologie van NASA's spaceshuttleprogramma. Zo is het ontwerp van de Dream Chaser gebaseerd op een NASA-ontwerp voor een alternatieve Shuttle, de HL-20. Met een lengte van 9 meter is het een kwart van het formaat van de Shuttle.

De Vulcan Centaur-raket is een project in ontwikkeling van de ULA. Momenteel vliegt het lanceerbedrijf met de Atlas V-raket en de Delta IV, maar vanaf 2021 moet de Vulcan Centaur deze raketten gaan vervangen.

De eerste lanceringen met de Dream Chaser gaan fungeren als zogenaamde 'certificatievluchten', waarmee ULA aan Amerikaanse lucht- en ruimtevaartbedrijven kan aantonen dat hun raket veilig is.

Dream Chaser kan bemand en onbemand vliegen

De Dream Chaser is gebouwd om zowel bemande als onbemande vluchten te maken en kan niet verder vliegen dan een lage baan om de aarde, bijvoorbeeld om het ISS te bevoorraden. Niet alleen kan het voertuig het ISS spullen aanleveren, het kan ook ruim 3.000 kilo afval meenemen. Dat afval komt in een speciale capsule, dat de Chaser tijdens een landing loslaat zodat het opbrandt in de atmosfeer.

Het vliegtuig heeft nog geen echte ruimtevluchten gemaakt, maar maakte in november 2017 een eerste vrije vlucht. Het voertuig werd toen aan een helikopter de lucht in getild, om op ruim 3,7 kilometer hoogte los te worden gelaten en terug naar de landingsbaan te vliegen.